Mattia Battistini 1856-1928

Mattia Battistini était un baryton d’opéra italien qui fut surnommé «le roi des barytons» ou encore «la gloria d’Italia».

Battistini est né à Rome et a grandi en grande partie à Collebaccaro di Contigliano, un village près de Rieti, où ses parents avaient un domaine. Son grand-père, Giovanni, et son oncle, Raffaele, étaient les médecins personnels du pape et son père, Cavaliere Luigi Battistini, était professeur d’anatomie à l’Université de Rome. Son père, professeur d’anatomie à l’Université de Rome, aurait préféré que son fils entreprenne une carrière en médecine ou en droit, mais dès le début, Mattia a montré un talent musical prodige.  Battistini a fréquenté le Collegio Bandinelli et plus tard l’Istituto dell’Apollinare. Battistini a abandonné ses études de droit pour étudier avec Emilio Terziani (qui lui a enseigné la composition) et avec Venceslao Persichini (professeur de chantqui a également enseigné à Francesco Marconi, Titta Ruffo et Giuseppe de Luca) à l’Accademia Nazionale di Santa Cecilia – puis au Liceo Musicale de Rome. Battistini a travaillé avec le chef d’orchestre Luigi Mancinelli et le compositeur Augusto Rotoli, et il a consulté le baryton Antonio Cotogni, dans un effort pour affiner sa technique.

Alors qu’il était encore étudiant, il a chanté en public. Il fit ses débuts dans La Favorita de Donizetti en 1878, qui connut un succès immédiat. Au cours des trois premières années, il fit une tournée en Italie et se produisit dans La Forza del Destino, Il Trovatore, Rigoletto, Il Guarany, Gli Ugenotti, Dinorah, L’Africaine, I Puritani, Lucia di Lammermoor, Aida, Ernani, ainsi que de participer aux premières mondiales de plusieurs nouveaux opéras. Quel répertoire pour un jeune chanteur! Il se rendit pour la première fois en Amérique du Sud en 1881, où il voyagea pendant plus d’un an. À son retour, il se produisit à Barcelone et à Madrid où il chanta Figaro dans Il Barbiere di Siviglia de Rossini. Son succès dans ce rôle fut énorme.

En 1883, il vint à Covent Garden chanter Riccardo de I Puritani où il eut pour partenaires une constellation d’étoiles: Marcella Sembrich, Francesco Marconi, Edouard de Reszke et Adelina Patti. Au milieu d’une telle compagnie, le public londonien ne prêta guère attention à un nouveau jeune baryton. Il triomphera lors des apparitions ultérieures à Covent Garden en 1905-1906, lorsque l’artiste désormais mature s’imposa comme un chouchou de la haute société de l’ère édouardienne en raison de son vocalisme fringant et de son comportement poli hors scène.

Contrairement à son expérience initiale à Londres, lorsque Battistini fit ses débuts à l’important Teatro San Carlo de Naples en 1886, il remporta un triomphe immédiat. En 1888, il se rendit à nouveau en Amérique du Sud. Ce fut son dernier voyage transatlantique. Il n’est jamais apparu au Met ni dans aucun autre opéra américain car il aurait développé une horreur de la traversée de l’Atlantique. Il orienta de plus en plus sa carrière vers la Russie impériale. Il voyageait à Varsovie, Saint-Pétersbourg et Moscou, comme un prince, avec 30 malles, chacune gravée des initiales «M.B.», et chacune contenant une garde-robe de costumes de scène plus somptueux les uns que les autres. Varsovie (alors située en Russie impériale) était le lieu où se réunissaient les célèbres chanteurs italiens au tournant du siècle. À partir de 1892, Battistini s’est imposé comme un immense favori auprès du public des deux théâtres impériaux de Russie à Saint-Pétersbourg et à Moscou: le Mariinsky et le Bolchoï respectivement. Il retourna régulièrement en Russie, y apparaissant pendant 23 saisons au total, et effectuant de nombreuses tournées ailleurs en Europe de l’Est, utilisant Varsovie comme tremplin. Les premiers enregistrements de Battistini (1902) y ont été réalisés. Battistini était un ami proche de la famille du tsar. Il était le chanteur le plus acclamé de son temps par l’aristocratie russe. Il a chanté plusieurs opéras russes dont Russlan et Ludmilla de Glinka, The Demon de Rubinstein, The Queen of Spades et Eugène Onegine de Tchaikovsky. Il chantait en italien pendant que ses collègues chantaient le texte russe original. Les autres villes dans lesquelles il se produisit étaient Paris, Lisbonne, Barcelone, Madrid, Milan, Berlin, Vienne, Prague et Budapest. le compositeur Jules Massenet était prêt à adapter le rôle de Werther à la gamme baryton, lorsque Battistini choisit de le chanter à Saint-Pétersbourg en 1902.

Ses nombreux liens sociaux en Russie et la faveur dont il jouissait auprès de la famille impériale et de la noblesse ont fait en sorte que la Russie – plus que peut-être même l’Italie – devienne sa patrie artistique avant le déclenchement de la Première Guerre mondiale, en 1914. La guerre a conduit à la destruction, par les bolcheviks en 1917, du régime tsariste et de la société aristocratique qui avait enrichi les stars de l’opéra italiennes en tournée comme Battistini et ses compatriotes Francesco Tamagno, Francesco Marconi et Angelo Masini. Ce développement politique historique, associé au refus de Battistini de chanter dans les Amériques, signifiait que sa carrière après la fin de la guerre en 1918 allait se limiter à l’Europe occidentale.

Il épousa une noble espagnole, Doña Dolores de Figueroa y Solís, qui était la fille d’un marquis et d’un cousin du cardinal Rafael Merry del Val.

Battistini a formé sa propre compagnie de chanteurs après la guerre de 1914-1918. Il a tourné avec eux et est apparu fréquemment dans des concerts et des récitals. Il a chanté en Angleterre pour la dernière fois en 1924 et a donné son dernier concert un an avant sa mort. Sa voix était apparemment toujours stable, réactive et en bon état général. Sa carrière a duré près de 50 ans!.

Son dernier engagement de chant eut lieu à Graz, en Autriche, le 17 octobre 1927. Battistini a également enseigné la voix dans les années suivantes; parmi ses élèves se trouvaient le baryton basque Celestino Sarobe et le baryton grec Titos Xirellis. Il se retira dans sa propriété de Collebaccaro di Contigliano, Rieti, y mourant d’une insuffisance cardiaque le 7 novembre 1928.

Mattia Battistini est généralement considérée comme l’une des grandes figures de l’histoire vocale du XXe siècle. Ses enregistrements sont des exemples uniques d’une culture vocale disparue. Il marque la fin d’une époque vocale qui remonte loin au 19e siècle. Aucun des chanteurs à suivre n’avait ce genre d’élégance et de finition de style.

La séquence initiale de disques de Battistini a été captée à Varsovie en 1902 pour la Gramophone and Typewriter Company. Il a ensuite, dans la période 1906-1924, enregistré beaucoup pour la Gramophone Co Ltd et ses sociétés associées. Ses disques ont été publiés aux États-Unis par Victor. La dernière session d’enregistrement de Battistini eut lieu en février 1924. Le premier de ses disques mettait en vedette un accompagnateur de piano, mais ses dernières offres chantées étaient soutenues par un petit groupe de musiciens d’orchestre et, parfois, quelques choristes. EMI, le producteur original, a publié une collection complète Battistini à la fin de l’ère LP, habilement remasterisée à partir des disques originaux de shellac 78 tours par le technicien audio Keith Hardwick.

Heureusement, le son de la voix de baryton clair, haut placé et à gorge ouverte de Battistini s’est bien adapté au processus d’enregistrement acoustique primitif, seules ses notes les plus basses semblant pâles. Il a également géré les conditions difficiles des premiers studios sonores, avec leurs entonnoirs d’enregistrement mural, bien mieux que beaucoup de ses contemporains, qui se sentaient souvent inhibés ou intimidés par cet environnement peu inspirant. Son chant était considéré comme «démodé», même vers 1900. Par conséquent, ses disques fournissent un guide rétrospectif de la pratique du chant italien du début au milieu du XIXe siècle (l’époque de Gaetano Donizetti et Vincenzo Bellini) – tout en illustrant le style de vocalisme «à la grande manière» pour lequel beaucoup d’opéra romantique la musique était écrite. Battistini livre ce genre de musique de manière virile, audacieuse et patricienne. Il n’était pas opposé, cependant, à montrer sa voix en prolongeant les notes de tête ou en embellissant la partition écrite avec une libéralité qui pourrait surprendre les auditeurs du XXIe siècle qui sont imprégnés de la notion moderne selon laquelle l’œuvre d’un compositeur est sacro-sainte. Pour une raison inexplicable, il évite sur le disque l’un des ornements vocaux clés à la disposition de tous les chanteurs de bel canto du XIXe siècle bien formés: le trille.

L’enregistrement le plus éclairant de Battistini est peut-être celui de “Non mi ridestar”, la version italienne de “Pourquoi me reveiller”, un air de ténor de Werther de Massenet. Massenet a transposé le rôle du protagoniste à la baisse pour le baryton dans une version spéciale conçue spécialement pour Battistini, rappelant une époque où les compositeurs adaptaient leurs parties musicales aux talents d’un chanteur, et un chanteur de la stature de Battistini pouvait rendre presque toutes les modifications acceptables.

Battistini avait l’une des plus belles voix de baryton jamais enregistrées. Ce n’était pas la voix la plus large mais, en raison de son contrôle exemplaire, elle avait une présence imposante. Sa voix était assez agile et il pouvait facilement crescendo et / ou diminuendo dans n’importe quelle gamme. Si sa voix avait une faiblesse, c’était dans le registre inférieur, qui, du moins à l’enregistrement, ne tient pas bien. Sur plusieurs enregistrements, il a transposé les notes graves d’une octave comme dans son enregistrement de “Eri tu” de Un ballo in maschera de Verdi.

Ses premiers enregistrements sont d’excellents exemples de grand chant. L’air d’Eugene Onegin représente le summum de la performance vocale. Il termine l’aria sur un fa aigu non écrit qu’li continue à gonfler puis à diminuer dans le néant. Il a enregistré de nombreux airs à plusieurs reprises au cours de sa carrière, et si la voix était plus sûre dans les enregistrements précédents, les derniers ne montrent que peu de perte de prouesse technique. La constance de son art est l’aspect le plus vraiment remarquable de ce «roi des barytons».

Admirable dans les œuvres de Rossini, Bellini, Donizetti et Verdi, auxquelles il apportait sa virtuosité transcendante et son sens exceptionnel du cantabile, il chantait les rôles les plus dramatiques sans se départir d’une élégance suprême. Quant aux rôles du répertoire plus moderne, postérieur à Verdi, dans lesquels il jugeait que l’élégance ne pouvait être de mise, il ne les inscrivait pas à son répertoire.

Son art a été perfectionné avant l’avènement de l’opéra vérisme «déchiré par la passion» dans les années 1890, et avec des personnalités comme Pol Plançon et Mario Ancona (et, dans une moindre mesure, Alessandro Bonci), il a représenté le crépuscule de l’art du chant masculin bel canto sur disque. Sa carrière dura jusqu’à 70 ans (1927) grâce à une technique jugée prodigieuse et à une intelligence artistique enviable. Héritier incontesté de la «douce» voix d’Antonio Tamburini, Battistini amortissait les pulsions vocales dérivées de Ronconi et très évidentes chez Titta Ruffo, dans une douce élégance aux proportions chuchotées. Encore valables aujourd’hui, comme preuve de ce goût, les enregistrements d’airs d’opéra et de romances dans lesquels le timbre clair et lumineux de Battistini qui parait presque ténor à nos oreilles modernes nous montre un chant aujourd’hui disparu.