Ezio Pinza 1892-1957

Ezio Pinza fut l’une des plus importante basse chantante du XXème siècle. Il fut  pendant plus de  vingt ans la première basse du Metropolitan Opera de New-York. Idole du public, il fut un mythique Don Giovanni.

Il est né Fortunato (Ezio) Pinza à Rome en 1892, le septième enfant de ses parents et le premier à survivre. Sa famille était très pauvre et se déplaçait là où il y avait du travail. Il a grandi sur la côte est de l’Italie, dans la ville de Ravenne. Jeune homme, Ezio était passionné de vélo et sur le point de se lancer dans une carrière de cycliste professionnel. Mais il avait une belle voix naturelle et c’est son père qui le poussa à s’inscrire au conservatoire Giovanni Battista Martini de Bologne où il étudia avec Ruzza et Vizzani. Fait remarquable, bien qu’il ait fréquenté le Conservatoire de Bologne, Pinza n’a jamais appris à lire la musique; il a appris toutes ses partitions à l’oreille. Il écoutait son rôle joué au piano et le chantait ensuite avec précision, mais de mémoire. Toujours est-il que deux ans plus tard, il fit ses débuts comme Oroveso au petit théâtre de La Spezia. Ce début de carrière fut interrompu par la Première Guerre mondiale au cours de laquelle il servit dans l’armée pendant quatre ans comme officier d’artillerie et finit au rang de capitaine.

Reprenant sa carrière après la guerre, il chanta au Teatro Verdi de Florence en 1919 puis au Teatro Costanzi de Rome où il tint des rôles principaux dans La Forza del Destino, La Gioconda, Il barbiere di Siviglia et Aida. Le 23 Janvier 1922 Il fut initié en Franc-maçonnerie dans la Loggia Carducci Bologna, appartenant au Grand Orient d’Italie.

En 1922, il fut engagé à La Scala, faisant ses débuts en tant que Pimen dans Boris Godounov (Marcel Journet était Boris et Pinza l’admirait beaucoup). Il endossa certains rôles de Bel Canto tels que Raimondo (Lucia di Lammermoor) et Rodolfo (La Sonnambula), ainsi que les rôles wagnériens de Pogner et Marke (en italien). Il a également créé Tigellino dans Nerone de Boito et l’aveugle dans Debora e Jaele de Pizzetti. En Amérique du Sud, sous contrat au Teatro Colon, il a chanté notamment Gurnemanz (Parsifal de Wagner).

Il fit ses débuts au Metropolitan Opera de New-York en novembre 1926 dans La vestale de Spontini, avec la grande soprano américaine Rosa Ponselle dans le rôle titre. En 1929, il y chanta Don Giovanni, rôle auquel il va par la suite s’identifier étroitement pour le chanter plus de 200 fois. Il a ensuite ajouté à son répertoire les rôles mozartiens de Figaro (en 1940) et Sarastro (en 1942) ainsi qu’un grand nombre de rôles d’opéra italiens de Bellini, Donizetti et Verdi. Admiré pour ses interprétations des principaux rôles de Verdi dans La Forza del Destino, Simon Boccanegra, Aida et Rigoletto. Pinza fut également populaire dans plusieurs opéras français, dont Faust (Gounod), Lakmé (Delibes) et Carmen (Bizet). Ses rôles russes incluaient le roi Didon dans Le Coq d’Or de Rimsky-Korsakov (en français) et Boris Godounov (en italien). Parmi d’autres rôles importants qu’il fit au Met citons: Raimondo (Lucia di Lammermoor), Basilio ( Il barbiere di Siviglia) et le Père (Louise de Charpentier). Il y chanta pendant 22 saisons consécutives pour 879 représentations, dont plusieurs sont considérés comme historiques comme le Don Giovanni de 1942 dirigé par Bruno Walter. Il a été appelé à plusieurs reprises par Toscanini pour participer au Carnegie Hall à la Neuvième Symphonie de Beethoven, au Requiem de Verdi et à la Missa Solemnis de Beethoven (avec le New York Philharmonic Orchestra).

Sur le plan anecdotique, on raconte que lors d’un Don Giovanni interprété par Pinza et le célèbre Kipnis dans le rôle de Leporello, au moment où les deux chanteurs doivent échanger leurs rôles, Kipnis parodia avec malignité certains sons «bêlés» typiques de Pinza, ce qui provoqua un fou-rire général dans le public américain. Pinza, par contre, ne réussit pas à imiter aussi bien le timbre sombre de basse profonde de son collègue et fut le perdant du  match. Il parait que, depuis lors, les deux chanteurs ne se sont plus adressés la parole.

Pinza est également apparu régulièrement en Europe à Covent Garden, à l’Opéra de Paris, au Festival de Salzbourg, à Florence et à l’Opéra national de Vienne. Il se produisit chaque saison au Teatro Colon de Buenos Aires de 1925 à 1932. 

En 1943, à la suite de l’entrée en guerre des Etats-Unis, Pinza a été arrêté à son domicile de New-York par le FBI, alors qu’il était au sommet de sa renommée en tant que star du Metropolitan Opera, pour suspicion d’espionnage au profit de Mussolini et cela pour le simple fait d’avoir montré publiquement son enthousiasme pour la Guerre en Ethiopie, pour avoir soutenu la Croix-Rouge italienne et pour avoir participé à des actions de soutien à l’effort de guerre italien. Comme beaucoup d’autres italiens il fut emprisonné à Ellis Island. En raison de sa popularité et l’aide de personnalités de premier plan, telles que Thomas Mann, l’antifasciste Carlo Tresca, Fiorello La Guardia et d’autres. Il fut libéré au bout de trois mois et blanchi de toutes les accusations. Norman Cordon, un collègue basse du Metropolitan Opera considéré comme l’un des rivaux de Pinza, se vanta d’avoir informé le FBI que Pinza était un sympathisant fasciste. Au moment de son arrestation et de sa détention, Pinza n’était qu’à quatre mois de l’obtention de la citoyenneté américaine. Bien qu’il n’ait jamais commenté l’incident, sa femme était convaincue que le stress qu’il avait subit était une cause indirecte de sa mort relativement précoce quatorze ans plus tard.

Claudia Pinza Bozzolla et Ezio Pinza

En octobre 1947, il interprèta le rôle de Méphistophélès dans Faust face à sa fille, la soprano Claudia Pinza Bozzolla, dans le rôle de Marguerite à l’Opéra de San Francisco. Claudia Tullia Pinza était née à Buenos Aires tandis que son père était sous contrat au Teatro Colón. Sa mère était Augusta Cassinelli et ses parrains étaient la soprano Claudia Muzio et le chef d’orchestre Tullio Serafin. Elle a passé la majeure partie de son enfance à grandir dans la ville de Bologne où elle a étudié le chant au Conservatoire.  Elle a ensuite fait une belle carrière de soprano lyrique, chantant notamment à la Scala et au Met. En 1949, elle était une interprète vedette du Ed Sullivan Show. En 1948, Claudia Pinza a épousé John Boller qui avait auparavant travaillé pour son père. Le mariage s’est terminé par un divorce six ans plus tard. Elle a eu deux enfants avec Boller: John Hall Boller Jr. et Marina Boller Jones. En 1950, elle est devenue citoyenne américaine naturalisée. En 1954, Pinza rencontra Rolando Bozzolla alors qu’il se produisait en Italie. Ils tombèrent amoureux et se sont mariés peu de temps après. Ils sont restés unis jusqu’à la mort de Claudia 63 ans plus tard. Ils ont eu deux fils: Samuele et Simone Bozzolla. Toujours active jusqu’en juillet 2017, Claudia Pinza est décédée le 3 août 2017 à l’hôpital général d’Allegheny, Pittsburgh, Pennsylvanie, à l’âge de 92 ans, des suites d’une série d’accidents vasculaires cérébraux.

Claudia Pinza Bozzolla, la fille de Ezio Pinza

Ezio Pinza quitta le Met en 1948. Il y avait chanté avec de nombreux chanteurs célèbres comme Amelita Galli-Curci, Rosa Ponselle, Elisabeth Rethberg, Maria Jeritza, Giovanni Martinelli, Beniamino Gigli, Lawrence Tibbett et Giuseppe De Luca. Après ses adieux au Met, Pinza s’est lancé pour une deuxième carrière dans les comédies musicales de Broadway. En avril 1949, il chanta dans le Pacifique Sud de Rodgers et Hammerstein. Son interprétation très expressive de la chanson à succès Some Enchanted Evening a fait de lui une célébrité nationale. En 1950, il reçut un Tony Award du meilleur acteur principal dans une comédie musicale. Pinza est devenu membre du Westchester Country Club à Rye, New York. En 1953, il a eu sa propre émission de télévision à la NBC, intitulée Bonino, dans laquelle il apparaissait comme un chanteur d’opéra italo-américain récemment veuf essayant d’élever huit enfants. En 1954, il participa à la production de Broadway de Fanny en face de Florence Henderson. Le 28 mars 1954, Pinza et Henderson participèrent à un hommage à Rodgers et Hammerstein qui fut diffusé sur les quatre chaînes de télévision américaines de l’époque. 

Pinza a tourné dans plusieurs films, à commencer par le Carnegie Hall de 1947, qui présentait un certain nombre de chanteurs classiques célèbres, de musiciens, de chefs d’orchestre du New York Philharmonic Orchestra. Il signa un contrat de film avec la Metro-Goldwyn-Mayer et joua dans Mr. Imperium avec Lana Turner et Strictly Dishonor, tous deux sortis en 1951. La MGM a annulé son contrat après que les deux films se soient avérés être des échecs majeurs au box-office. Sa dernière apparition sur grand écran fut dans le film de la Twentieth Century-Fox Tonight We Sing (1953), jouant le rôle de la célèbre basse russe Fedor Chaliapine dans une biographie cinématographique de l’impresario Sol Hurok. Dans ce film, Pinza chante un extrait de Boris Godounov de Moussorgski en russe original.

A son apogée dans les années 1920 et 1930, Pinza a réalisé de nombreux enregistrements pour HMV/The Gramophone Company et Victor Talking Machine Company/RCA Victor. Ces disques 78 tours se composent en grande partie d’airs d’opéra et de quelques pièces d’ensemble (plus un Requiem complet de Verdi dirigé par Carlo Sabajno en 1927, et un autre avec Tullio Serafin en 1939). Ils sont prisés par les critiques de musique et les auditeurs en général pour la beauté exceptionnelle de la voix et la finesse musicale que Pinza affiche sur eux. La plupart d’entre eux ont été réédités disque et sur CD. 

Pinza faisait encore des enregistrements d’opéra dans les années 1950, bien que sa voix soit maintenant en déclin évident. Au milieu des années 40, il avait enregistré pour Columbia Records. Il a parfois enregistré des chansons populaires et a été présenté sur l’enregistrement original de la distribution de Columbia, le plus vendu, de South Pacific avec Mary Martin. Pinza est retourné à RCA Victor au début des années 1950 et a enregistré plusieurs airs d’opéra et chansons populaires. Pinza peut également être entendu sur l’album de fonte original de RCA Victor de Fanny, enregistré en 1954.

Il est décédé subitement d’un accident vasculaire cérébral le 9 mai 1957 à l’âge de 64 ans à Stamford, Connecticut. Ses funérailles eurent lieu à la cathédrale de St. John the Divine à New York. Il est enterré au cimetière de Putnam, à Greenwich, Connecticut. Peu de temps avant sa mort, Pinza a terminé ses mémoires, qui ont été publiés en 1958 par Rinehart & Company. Des photos prises au cours de sa carrière, ainsi que des images de sa famille, ont été incluses dans le livre.

La voix d’Ezio Pinza était celle d’une riche basse chantante. Il avait un phrasé aristocratique qui est évident dans presque tous ses enregistrements. On admirait le contrôle du souffle, les sons moelleux et bien placés, l’étendue et l’éclat des aigus, le chant au bord des lèvres, sans compter une verve scénique naturelle grâce à laquelle il dominait vigoureusement la scène, avec l’intelligence et la sensibilité d’un grand acteur. Il était un perfectionniste et soignait ses personnages jusque dans les détails, le maquillage, les costumes, etc.  Il était désavantagé par rapport à certains de ses collègues parce qu’il ne savait pas lire la musique, mais cela signifiait qu’il était plus disposé à suivre les indications du chef d’orchestre et, en effet, il fut malgré cela un favori d’Arturo Toscanini, Tullio Serafin et Bruno Walter. Toscanini insistait souvent pour que ses chanteurs interprètent chaque note comme elle était écrite! Tout ce que Pinza chantait, du rôle d’opéra le plus complexe à la chanson populaire la plus simple, était mémorisé laborieusement, note par note. Comme Pinza lui-même l’a dit un jour: «Je ne suis pas musicien. Je sais juste comment faire de beaux sons.» Commentant sa relation de travail avec Toscanini, il a dit un jour à un intervieweur: «J’ai toujours juré que je ne chanterai pas la Neuvième Symphonie de Beethoven avec cet homme, car vous devez vous asseoir pendant quarante-cinq minutes et ensuite il faut commencer par un solo de baryton-basse extrêmement difficile. Mais quand il m’a appelé, je n’ai pas su résister.

Il a pu chanter le rôle de baryton d’Escamillo dans Carmen aussi facilement que la plupart des barytons. Bien qu’il ait les notes les plus basses d’une basse, elles n’avaient pas la présence habituellement associée à la vraie voix de basse, ce qui signifiait que son Sarastro (La flûte enchantée) n’était pas aussi efficace que son Figaro ou son Don Giovanni.

Il a reçu une étoile sur le Hollywood Walk of Fame au 1601 Vine Street à Hollywood, en Californie.