Richard Tucker 1913-1975

Richard Tucker fut un ténor lyrico-spinto américain d’origine juive, l’un des plus célèbres de sa génération Il fut ténor vedette du Metropolitan Opera de New York pendant une trentaine d’années.

Né dans le quartier de Brooklyn, son talent musical a été rapidement découvert et cultivé sous la direction de Samuel Weisser à la synagogue Tifereth Israel à Manhattan. Les intérêts de l’adolescent variaient entre l’athlétisme, dans lequel il excella pendant ses années de lycée, et le chant qu’il pratiquait lors de mariages ou dans des bars et en tant qu’élève de chorale. Lorsque sa voix changea après la puberté, il a été accepté dans la chorale Zavel Zilberts, qui jouait de la musique juive dans toute la région de New-York. Après cela, il devint chantre à temps partiel au temple Emanuel à Passaic, dans le New Jersey, puis à un emploi à temps plein au temple Adath Israel dans le Bronx et en juin 1943 au grand et prestigieux Brooklyn Jewish Center. A cette époque, ses revenus provenaient surtout de son travail de représentant de la Reliable Silk Company dans le quartier de la mode de Manhattan.

Tucker et son épouse,
Sara Perelmuth, à leur domicile

Le 11 février 1936, il épousa Sara Perelmuth, fille de Levi et Anna Perelmuth, propriétaires du Grand Mansion, une salle de banquet casher dans le Lower East Side de Manhattan. Au moment du mariage, le fils aîné de Perelmuth, Yakob, était déjà une star de la radio nationale en tant que violoniste de jazz et ténor. Ce dernier, prenant le nom de Jan Peerce, fit ses débuts au Metropolitan Theatre le 29 novembre 1941, alors que Tucker tentait de se constituer une fortune en tant que marchand de doublures et continuait à officier au temple Adath Israel dans le Bronx.

Bien qu’il restait sceptique quant aux capacités de Tucker, Jan Peerce n’encouragea pas ouvertement ses ambitions artistiques (ce qui conduit à une rupture entre les deux beaux-frères et leurs familles). Toutefois, Peerce lui présenta le chef d’orchestre et arrangeur Zavel Zilberts, qui lui conseilla de travailler avec l’ancien ténor Paul Althouse. Il étudia donc le chant et fit ses débuts sur scène au Jolson Theatre de New-York, dans le rôle d’Alfredo de La Traviata, en 1943.

En 1944, le directeur général du Met, Edward Johnson, arriva à l’improviste au Brooklyn Jewish Center et l’entendit chanter, lui offrant immédiatement une autre audition et bientôt un contrat. Le 25 janvier 1945, Tucker fit ses débuts au Metropolitan Opera dans le rôle d’Enzo dans La Gioconda. Ce premier engagement, l’un des plus chanceux des annales du Metropolitan, annonça les trente années de carrière de l’un des plus importants ténors américains de l’après-guerre. Il y chanta le plus souvent en Rodolfo, Cavaradossi, Manrico, Riccardo, Alvaro, Don Carlo, Radames, Turiddu, Canio, Chénier, etc. Il participa à une importante reprise de Luisa Miller en 1968, aux côtés de Montserrat Caballé, et pour son 25ème anniversaire avec la compagnie en 1970, un gala fut organisé avec comme invités, entre autres, Joan Sutherland, Renata Tebaldi, Leontyne Price, Robert Merrill, etc. Il chanta aussi régulièrement dans les Opéras de Chicago et de San Francisco.

Richard Tucker dans le rôle du duc de Mantoue (Rigoletto)

Il fit ses débuts européens en 1947, aux Arènes de Vérone, en Enzo. Pour cet opéra, le directeur artistique Giovanni Zenatello avait également engagé une jeune soprano gréco-américaine inconnue nommée Maria Callas. Les critiques de l’époque suggèrent que le succès de Tucker fut considérablement plus grand que celui de Callas, un fait plus tard éclipsé par la renommée mondiale de la soprano. Il la retrouvera en studio d’enregistrement pour les intégrales de La forza del destino et Aida dans les années 1950. En 1949, l’ascension rapide de Tucker fut confirmée lorsqu’Arturo Toscanini lui aconfia le rôle de Radames pour la diffusion sur NBC d’une représentation complète d’Aida. L’événement fut diffusé à la radio et à la télévision, puis éditée en disques. C’était la première représentation intégrale d’un opéra à être diffusée sur une chaîne de télévision nationale aux États-Unis.

Tucker chanta aussi au Royal Opera House de Londres en 1957, à l’Opéra de Vienne en 1958, à La Scala de Milan, dans le rôle-titre d’Ernani, en 1969. Au cours des années 1950 et 1960, Tucker se produisit sous la direction d’Alfredo Antonini au Lewisohn Stadium à New York. Ces concerts en plein air «Puccini Night» attiraient souvent un public de plus de 13 000 invités enthousiastes. Dans les années suivantes, la large voix lyrique de Tucker évolua vers un style lyrico-spinto. Si ses traits stylistiques typiques, notamment sa prédilection pour les sanglots «à l’italienne», ne furent pas toujours salués par la critique, son timbre sonore et sa parfaite technique furent constamment appréciés. À une époque où de nombreux ténors se produisaient au Metropolitan, dont Jussi Björling, Giuseppe Di Stefano, Mario Del Monaco, Tucker resta un ténor accepté parmi toutes ces vedettes. Bien que sa présence scénique n’ait pas été très remarquée pendant la majeure partie de sa carrière, Tucker fit forte impression sur les critiques plus âgés lorsqu’il a retravaillé le rôle de Canio dans Pagliacci sous la direction de Franco Zeffirelli en janvier 1970.

Avant et après chaque saison d’opéra au Metropolitan, Tucker donna des concerts à travers les aux États-Unis. Au cours de sa carrière, il a continué à officier en tant que chantre à Roch Hachana, à Yom Kippour et à d’autres événements du calendrier liturgique juif.

Chef de famille dévoué et strict, il dirigea la formation religieuse de ses trois enfants (Berel Tucker dit Barry, né en 1938, David N. Tucker, né en 1941, et Henry R. Tucker, né en 1946) et organisa une exposition avec eux dans une émission télévisée populaire au début des années 1950.
Il obtint un succès tout particulier dans le rôle d’Éléazar de La Juive, d’abord à New York en 1964, puis à Londres, à La Nouvelle-Orléans en 1973, et à Barcelone en 1974.

Richard Tucker, sn épouse et ses trois enfants

Tucker était en tournée pour une série de concerts avec Robert Merrill lorsqu’il décéda d’une crise cardiaque le 8 janvier 1975, à l’âge de 61 ans, alors qu’il se reposait avant une représentation en soirée à Kalamazoo, Michigan. Il est la seule personne dont les funérailles eurent lieu sur la scène métropolitaine. En hommage à son héritage du théâtre, la ville de New York a renommé le parc adjacent au Lincoln Center Richard Tucker Square. Il disparut en pleine possession de ses moyens vocaux .

Tucker avait un contrat à long terme avec Columbia Records et a également enregistré avec RCA Victor. Cependant, par rapport à la durée de sa carrière, les enregistrements commerciaux sont proportionnellement fragmentés et, de l’avis de beaucoup de ses collègues ne transmettent pas de manière adéquate la puissance et la rondeur de sa voix. De nombreux enregistrements, y compris privés, ont été remasterisés et sont disponibles sur CD et en formats téléchargeables en ligne. Un certain nombre d’apparitions télévisées sur The Voice of Firestone et The Bell Telephone Hour ont été conservées en kinéscope et sur bande et publiées en formats VHS et DVD. Une représentation complète dans le rôle de Canio sous la direction de Franco Zeffirelli, qui devait être jumelée à celle de Cavalleria rusticana avec Franco Corelli, n’a jamais été diffusée à la télévision et n’a jamais été commercialisée pour des raisons juridiques.

Richard Tucker

Fin musicien, Richard Tucker possédait une voix très distinctive et vibrante, doté d’une solide technique et d’une excellente projection lui permettant de chanter le répertoire lyrique et dramatique avec égal succès pendant plus de trente ans. Bien que l’image publique de Tucker soit celle d’un artiste combatif et confiant, son comportement en coulisses était celui d’un homme principalement réservé et toujours réfléchi, en particulier lorsque des admirateurs et des collègues étaient impliqués. Jamais enclin à se tourner vers le passé, Tucker a toujours vécu pour la journée et a maintenu une vision jeune de la vie. Il montra également un penchant pour la plaisanterie, même pendant les représentations: une fois, lors d’un spectacle de La Force du Destin avec le baryton Robert Merrill, Tucker avait caché une photographie de nu dans une malle que Merrill était censée ouvrir sur scène.

Juif, Richard Tucker a aussi chanté toute sa vie dans les synagogues comme hazzan.

Peu de temps après sa mort, la Richard Tucker Music Foundation a été créée. Dans les décennies suivantes, la fondation, dont les concerts annuels, retransmis à la télévision, étaient présentés par Luciano Pavarotti et d’autres grandes stars de l’opéra, décerna des prix et des bourses très substantiels pour la musique vocale à des artistes tels que Renée Fleming, Deborah Voigt et bien d’autres chanteurs qui se sont ensuite imposés à l’international.