Jan Peerce 1904-1984

Jan Peerce était un ténor d’opéra américain. Il fut un interprète accompli sur les scènes d’opéra et de concert de Broadway, dans des récitals en solo et en tant qu’artiste d’enregistrement.

Jan Peerce est né Jacob Pincus Perelmuth le 3 juin 1904 dans une famille juive. Ses parents, Louis et Henya Perelmuth, étaient originaires du village de Horodetz, anciennement en Pologne, aujourd’hui Biélorussie.
Leur premier enfant, une fille, est décédée lors d’une épidémie. En 1903,
ils émigrèrent en Amérique avec leur deuxième enfant, un garçon nommé
Mottel. Un an plus tard, le 3 juin 1904, leur troisième enfant, Jacob
Pincus, naquit dans le Lower East Side, à Manhattan, à New York. Il fut
surnommé « Pinky » par ses amis du quartier. Quand il avait trois ans, son
frère aîné Mottel fut tué dans un accident alors qu’il faisait du stop. Jan est resté dans le Lower East Side jusqu’à son mariage en 1930 avec Alice Kalmanovitz (1907-1994), une amie d’enfance. Il a fréquenté le lycée DeWitt Clinton et l’université de Columbia. À la demande de sa mère, il a pris des cours de violon et a donné des représentations publiques, y compris un travail d’orchestre de danse sous le nom de Jack “Pinky” Pearl. Parfois, il chantait aussi et on découvrit bientôt qu’il était un ténor lyrique exceptionnel.

Jan Peerce

Peerce était le beau-frère de son compatriote ténor américain Richard Tucker. Le jeune Jan a étudié le chant à New York avec Giuseppe Boghetti. En 1932, il fut engagé comme ténor soliste par la compagnie Radio City Music Hall par l’imprésario Roxy, qui le rebaptisa John Pierce. Ils ont rapidement fait un compromis sur l’orthographe de Jan Peerce que le chanteur jugeait mieux refléter son origine ethnique. Grâce aux émissions de radio et aux programmes sur scène, Peerce a rapidement eu un public national. Le légendaire maestro Arturo Toscanini l’entendit chanter Wagner à la radio et le contacta par l’intermédiaire d’un ami commun pour voir s’il aimerait auditionner pour lui. Toscanini trouva qu’il était le ténor qu’il recherchait afin de chanter des œuvres lyriques et chorales avec le NBC Symphony Orchestra. Les enregistrements réalisés pendant ou après les émissions de NBC font partie des héritages musicaux exceptionnels du milieu du XXème siècle. Toscanini aurait été satisfait du professionnalisme de Peerce, ainsi que de ses talents musicaux et de son italien au son inhabituellement natif; beaucoup ont dit que Peerce était le “ténor préféré” de Toscanini pendant les 17 années du Maestro à la NBC. Peerce a rappelé que Toscanini n’a jamais perdu son sang-froid comme il l’a fait avec d’autres musiciens, même si Peerce croyait qu’il en avait le droit, à quelques reprises. Peerce a chanté pour la première fois avec Toscanini le 6 février 1938 au Carnegie Hall lors d’une diffusion de la Neuvième Symphonie de Beethoven exécutée avec également la soprano Vina Bovy, la mezzo-soprano Kerstin Thorborg et la basse Ezio Pinza.

Jan Peerce

Peerce rejognit la liste des principaux ténors de la Philadelphia La Scala Opera Company (PLSOC) en 1938. Il fit ses débuts professionnels à l’opéra avec cette compagnie le 10 décembre de la même année en tant que duc de Mantoue dans Rigoletto avec Robert Weede dans le rôle-titre et Fritz Mahler à la direction. Il a également chanté Alfredo dans La traviata avec Annunciata Garrotto dans le rôle de Violetta et Weede dans le rôle de Germont pendant la saison 1938-1939. Peerce a chanté dans plusieurs autres représentations avec le PLSOC jusqu’en 1941, chantant Pinkerton dans Madama Butterfly avec Elda Ercole dans le rôle de Cio-Cio-San, et reprenant les rôles du duc et Alfredo à plusieurs reprises.

En novembre 1939, il donna son premier récital en solo à New York. Il fit ses débuts au Metropolitan Opera le 29 novembre 1941 en chantant Alfredo. Il a également chanté les rôles de Cavaradossi dans Tosca, Rodolfo dans La bohème et Faust (de Gounod).
En 1943, il joua dans le film Hymn of the Nations, avec Toscanini, le NBC Symphony Orchestra et le Westminster Choir dans une interprétation de l’œuvre chorale de Verdi alors rarement entendue. Tournée au NBC Studio 8-H, la performance fut diffusée sur vidéocassette et DVD.

Au cours des années 1950, Peerce se produisit régulièrement en tant que soliste vedette devant un public de plus de 14 000 invités sous la direction d’Alfredo Antonini au Lewisohn Stadium de New York. Ces concerts en plein air de la Nuit italienne mettaient en vedette le New York Philharmonic et le Lewisohn Stadium Orchestra ainsi que des sommités de l’opéra comme Richard Tucker, Robert Merrill et Eileen Farrell. Toujours en 1952, Jan Peerce effectua une tournée en Amérique du Sud avec une compagnie appelée “Stars of the Metropolitan Opera”. Cette tournée mettait en vedette June Preston, une ancienne star de cinéma pour enfants, qui, à l’âge de 24 ans, a fait ses débuts dans le rôle de Mimì dans La bohème face à Peerce dans le rôle de Rodolfo. En 1956, Peerce fit sensation à Moscou en tant qu’ambassadeur musical “d’échange culturel”, étant le premier Américain à chanter avec le célèbre opéra du Bolchoï.
Il est resté sur la liste du Metropolitan jusqu’en 1966, apparaissant à nouveau en 1966-1967. Il a également donné quelques masterclass. En 1971, il fit ses débuts à Broadway dans le rôle de Tevye dans Fiddler on the Roof. Il a continué à faire des apparitions occasionnelles jusqu’à sa retraite en 1982, conservant une belle voix. Son dernier concert a eu lieu le 2 mai 1982, en tant qu’artiste invité avec la Beth Abraham Youth Chorale à Dayton, Ohio.

Les premiers enregistrements de Peerce furent réalisés en 1931-1932, en tant que chanteur avec des groupes de danse de la région de New York, en utilisant les noms « Jack Pearl » et « Pinky Pearl ». Plusieurs d’entre eux étaient avec le Jack Berger Orchestra, avec qui il se produisait à l’hôtel Astor. Ils incluent des succès populaires de l’époque tels que Snuggled on Your Shoulder et Dancing on the Ceiling et furent publiés sur de nombreux labels plus petits, notamment Crown, Perfect, Banner et Melotone.

Peerce a enregistré presque exclusivement pour RCA Victor de la fin des années 1930 au début des années 1960. Les premiers enregistrements de Peerce ont été réalisés en 1931-1932, en tant que chanteur avec des groupes de danse de la région de New York, en utilisant les noms «Jack Pearl» et «Pinky Pearl». Plusieurs d’entre eux étaient avec le Jack Berger Orchestra, avec qui il se produisait à l’hôtel Astor. Ils incluent des succès populaires de l’époque tels que “Snuggled on Your Shoulder” et “Dancing on the Ceiling” et ont été publiés sur de nombreux labels plus petits, notamment Crown, Perfect, Banner et Melotone.[20]

Peerce a enregistré presque exclusivement pour RCA Victor de la fin des années 1930 au début des années 1960. Parmi ses premiers enregistrements RCA Victor on l’entend en tant que soliste vedette dans l’album hommage de Nathaniel Shilkret à Victor Herbert en 1939. Peerce avait été le soliste ténor du concert diffusé par Toscanini en 1938 de la Neuvième Symphonie de Beethoven, qui a été rejetée pour diffusion commerciale par Toscanini et RCA Victor; ce n’est qu’en 1952 que Toscanini a approuvé un enregistrement en studio de cette symphonie (avec Peerce comme soliste ténor) pour la sortie. Parmi les opéras que Peerce a enregistrés commercialement pour RCA figurent Rigoletto en 1950 avec Leonard Warren dans le rôle titre, Erna Berger, et Nan Merriman, Carmen en 1951 avec Risë Stevens dans le rôle titre, Licia Albanese et Robert Merrill, ainsi que Lucia di Lammermoor en 1957 avec Roberta Peters, Philip Maero et Giorgio Tozzi et Ariadne auf Naxos, avec Leonie Rysanek, Sena Jurinac, Roberta Peters et Walter Berry, dirigé également par Erich Leinsdorf. Plusieurs albums d’extraits d’opéra avec Peerce ont également été publiés par RCA Victor dont Samson et Dalila avec Risë Stevens et Madama Butterfly avec Licia Albanese. De nombreuses émissions de performances du Metropolitan Opera et d’autres maisons avec Peerce ont également été publiées sur LP et CD. Peerce a enregistré plus tard plusieurs opéras et oratorios, surtout de Haendel, pour Vanguard Records.

Le disque le plus vendu de Peerce fut son enregistrement RCA Victor de 1945 de Bluebird of Happiness (musique de Sandor Harmati, paroles d’Edward Heyman et Harry Parr-Davies). Il devint son air de signature et il l’a enregistré au moins trois fois pour RCA Victor.

Tombe de Jan Peerce

Ce n’est que lorsqu’il est tombé malade en 1982 qu’il fut contraint de mettre un terme à ses activités, revenant chez lui à New Rochelle. En mai 1982, il eut un accident vasculaire cérébral qui paralysa partiellement le côté droit de son corps. Sa voix, cependant, était restée intacte, et il vocalisait tous les jours. Au cours de sa rééducation, il a planifié des engagements de concerts pour l’avenir. L’un d’eux était un concert de Carnegie Hall prévu pour le 16 janvier 1983. En janvier 1983, cependant, il a contracté une pneumonie et a été hospitalisé au Mount Sinaï Hospital. Plus tard dans le mois, il est tombé dans un coma, dont il n’est jamais sorti. On pense qu’il a subi un autre accident vasculaire cérébral à ce moment-là. Il est décédé le 15 décembre 1984.