Leonid Sobinov 1872-1934

Leonid Soninov reste l’un des plus grands chanteurs d’opéra russe. Il possédait une voix timbrée ainsi qu’une grande maîtrise musicale et scénique. Ses rôles les plus emblématiques furent Lohengrin et Lenski (Eugen Onegin).

Leonid Vitalievich Sobinov (Леонид Витальевич Собинов) est né le à Yaroslavl, une importante ville russe située sur les bords de la Volga, à environ 250Km de Moscou. Les Sobinov étaient d’origine paysanne. Le grand-père était l’un des serfs du propriétaire foncier Kokoshkin de Yaroslavl, puis il a racheté sa liberté. Les Sobinov ont alors acquit une petite maison de deux étages à Yaroslavl sur la rue Srubnaya (aujourd’hui la rue Sobinova). Son père, Vitaly Vasilyevich Sobinov, était représentant commercial en farine et était peu ouvert aux choses de l’art. Leonid et son frère aîné Sergei ont appris seuls à jouer de la guitare, instrument qu’ils avaient acheté avec leur propre argent. L’ambiance à la maison était très patriarcale, et pendant les jours de jeûne, le père fermait à clé la guitare. Il y avait cinq enfants, trois fils et deux filles. La mère de Leonid, Ekaterina Fedorovna aimait beaucoup chanter de vieilles chansons paysannes mais l’enfant n’aura pas de formation musicale.

Musée mémorial Sobinov à Yaroslav
Le père de Sobinov, Vitaly Vasilyevich, assis à table au centre de la photo.

Dans sa jeunesse, la voix de Leonid Sobinov était déjà admirée par les auditeurs et reconnue par les professionnels. En 1881, il entra au gymnase masculin de Yaroslavl, d’où il sortit en 1890 parmi les premiers étudiants, avec une médaille d’argent. La même année, il entra à la faculté de droit de l’Université d’État de Moscou, tout en participant à une chorale d’étudiants sans s’y faire particulièrement remarquer. Sa première représentation dans la chorale universitaire eut lieu le 14 novembre 1890 lors d’un concert en faveur des étudiants dans le besoin.

Sobinov et sa première épouse
Maria Karzhavina

Au cours de la tournée du théâtre national ukrainien Zankovetskaya et Sadovsky à Moscou en 1891, Leonida participa à une pièce intitulée Village Honor. Après avoir entendu Sobinov, Peter Shostakovsky, fondateur et directeur de l’Ecole de musique et d’art dramatique de Moscou, professeur de piano et de direction d’orchestre, lui proposa d’y entrer comme élève où il suivit les cours du ténor Alexander Dodonov. Un jour, un inspecteur de l’école lança: «Pourquoi interrompez-vous les études de ce jeune étudiant Sobinov? Tout de même, un chanteur ne sortira jamais de lui; sa voix est trop faible et tremblante». «Mais écoutez-le dans un an», lui répondit Dodonov. Et en effet, Sobinov s’est immédiatement démarqué du groupe de ses étudiants.

En 1893, il épouse la chanteuse Maria Karzhavina, également élève de l’Ecole de musique et d’art dramatique. Le couple se séparera en 1898.

Lorsqu’il réussit l’examen de fin d’année, il fut immédiatement transféré en 3e année de l’école. Au cours de l’hiver 1893-1894, à l’initiative de Shostakovsky, il se produisit avec la compagnie d’opéra italienne. I Pagliacci fut monté à Moscou et Sobinov y chanta le rôle d’Arlequin.

Au cours de ses années d’études, Sobinov a souvent chanté dans la chorale de l’Université de Moscou. Le programme des concerts était composé de classiques musicaux et littéraires. L’ensemble des recettes était destiné à des étudiants en difficulté ou allait au bénéfice des personnes pénalisées par une mauvaise récolte. Après avoir obtenu son diplôme universitaire, il se produisit constamment lors de concerts de charité. Sobinov a donné des concerts en faveur des étudiants chaque année pendant quinze ans (de 1903 à 1918), sans compter les premiers auxquels il avait participé. 

Portraits de Leonid Vitalievich Sobinov

En 1894 il obtint son diplôme en droit et fit son service militaire, qui était obligatoire en Russie à l’époque, comme cadet à l’École d’infanterie de Moscou d’où il sortit avec le grade de sous-lieutenant. Le 27 octobre 1895, il commença à travailler comme avocat adjoint pour le célèbre avocat Fyodor Nikiforovich Plevako.

En 1896, estimant qu’il ne réussissait pas à résoudre certains de ses problèmes vocaux, Leonid rejoignit la classe du professeur Alexandra Santagano-Gorchakova. Au printemps de 1897 il fut diplômé du Collège philharmonique de Moscou. Le chef d’orchestre du Théâtre Bolchoï, Hippolyte Altani, était présent à l’examen, et par l’intermédiaire de son professeur, Alexandra Santagano-Gorchakova, invita Sobinov à auditionner pour le Théâtre Bolchoï où il fut pris pour un contrat de deux ans, combinant le service dans le théâtre avec son métier d’avocat.

Il fit ses débuts sur la scène du Bolchoï dans l’opéra d’Anton Rubinstein «Le Démon» (la partie du Prince Synodal). Il fut admiré pour sa maîtrise de la respiration, sa mezza-voce et sa prononciation.  Le succès du jeune chanteur dépassa toutes les attentes. A la fin de l’opéra, le public applaudit longuement avec enthousiasme, et l’aria «Turning into a Falcon» a même dû être bissé. Le célèbre critique musical de Moscou, Kruglikov, a ainsi commenté cette performance: «La voix du chanteur, qui est si populaire dans les salles de concert… s’est non seulement avérée convenir à l’immense salle du Théâtre du Bolchoï, mais y a fait une impression plus que favorable. C’est ce que signifie avoir du métal dans le timbre: une telle propriété du son remplace souvent avec succès sa véritable force.» À la fin de la première saison théâtrale, on lui donna un grand rôle dans l’opéra Le Prince Igor de Borodine. A ce stade il lui fallut choisir entre ses deux professions. À l’automne 1899, Sobinov quitta son cabinet d’avocat et se consacra entièrement à la musique. Il se disait: “Le meilleur chanteur parmi les avocats ou le meilleur avocat parmi les chanteurs”.  En 1898, il interpréta le rôle de Lensky dans l’opéra Eugène Onéguine de Tchaïkovsky. Son interprétation différait de la forme traditionnelle, ce qui suscita des critiques de la part de la direction du théâtre et de certains collègues. Cela ne l’empêcha pas de devenir un modèle classique pour de nombreuses générations de chanteurs russes. Pendant toute sa présence au Théâtre Bolchoï, il interpréta 35 rôles, et se produisit sur scène 623 fois. Ses rôles les plus célèbres, avec Lensky, étaient Lohengrin dans l’opéra de Wagner, Werther et Roméo. Dans le même temps, il se produisit à l’Opéra privé russe de Moscou avec pour partenaire Fedor Chaliapine. Sobinov fut très impressionné par Fedor Chaliapine, qui avait deux ans de moins que lui. Ils ont chanté ensemble en 1899.

Cette même année, il ajouta Andrej (Mazeppa), Gérald (Lakmé) et Germont à son répertoire. Après avoir parcouru la partition de Don José, il refusa de chanter le rôle qu’il jugea trop dramatique pour sa voix. La star régnante au Bolchoï était alors Nikolai Figner mais Sobinov devint son égal à tous égards. Pour élargir son répertoire (il a ajouté les rôles de ténor dans Martha, Werther, Mignon et Roméo et Juliette), il décida de faire plusieurs voyages en Italie pour en savoir plus sur l’école italienne.

Fin 1903, il chanta un Nadir acclamé dans Les Pêcheurs des Perles face à la grande Antonina Nezhdanova. 

Sobinov dans quelques tenues de scène

Après plusieurs saisons au Théâtre du Bolchoï, Sobinov partit en tournée en Italie et en particulier à La Scala de Milan, en 1904. Il chanta dans deux opéras, Don Pasquale (Donizetti) et Fra Diavolo (Aubert).  «Le ténor Sobinov», a écrit l’un des critiques, «est toute une révélation. Sa voix est toute dorée, pleine de métal, à la fois douce, caressante, riche en couleurs, enchanteresse de tendresse. C’est un chanteur qui correspond au style de la musique, qu’il interprète … selon les traditions les plus pures de l’art lyrique, traditions si peu caractéristiques des artistes contemporains». Un autre journal italien signala: «Il a chanté avec grâce, tendresse, légèreté, ce qui lui a déjà valu dès la première scène la faveur générale du public. Il a une voix au timbre le plus pur, tombant profondément dans l’âme, une voix rare et précieuse, qu’il contrôle avec un art, une intelligence et un goût rares.»

Après une courte période comme réserviste dans l’armée au moment de la guerre russo-japonaise en 1905), Sobinov revint à Moscou, où pour la première fois il joua le rôle de des Grieux dans Manon. La critique russe accepta avec enthousiasme la nouvelle image qu’il créa du personnage.

Sobinov dans Lohengrin, l’un de ses rôles fétiches

Fin 1906, il chanta à Monte-Carlo. Lohengrin et Werther étaient ses prochains rôles. Il reçut un triomphal succès à Madrid et à Berlin. Son premier Lohengrin au Bolchoï fut accueilli avec enthousiasme, tandis qu’à Saint-Pétersbourg les critiques le comparèrent au superbe Ivan Ershov. Les prédécesseurs de Sobinov dans ce rôle ont souligné l’ardeur de la guerre, l’esprit victorieux du héros, l’éclat de son armure. En Lohengrin, Sobinov était un chevalier poétique, gémissant courageusement pour la défense d’une âme calomniée innocemment. Son chevalier a vaincu l’ennemi, mais lui a généreusement sauvé la vie. Le thème du protecteur des innocents dans les premières années pré-révolutionnaires était particulièrement fort.

Chantant à Londres et à Paris en 1909, il ajouta Levko dans May Night de Rimsky-Korsakov et changea le rôle de Bayan pour Finn dans Ruslan et Ludmila. Après de nombreuses années de voyage, il devint producteur (1911).

En 1912, il chanta à nouveau à la Scala en face de Lucrezia Bori dans Roméo et Juliette, dirigé par Tullio Serafin. Dans les mois qui ont précédé le déclenchement de la Première Guerre mondiale, Sobinov endossa un nouveau rôle, celui de Cavaradossi dans Tosca. Recruté de nouveau pour le service militaire en 1914, son contrat avec l’Opéra Impérial expira. Il était chargé d’organiser des concerts pour les blessés et pour la charité. Il a ainsi collecté et fait don de plus de 200 000 roubles.

Maison à Saint-Pétersbourg (immeuble d’appartements de Kurakina), où vécut L.V.Sobinov de 1915 à 1929

Au moment de la révolution russe, contrairement à d’autres artistes comme Chaliapine, Kuznetsova, Medtner, Rachmaninov et Davidov, il choisit de rester dans son pays. Lorsque l’Armée rouge prit le contrôle du pays, il fut élu deux fois directeur du théâtre Bolchoï, en 1917-1918. et en 1921. En 1919, il fut élu membre du Directoire du Théâtre du Bolchoï. En novembre 1920, il était responsable de la subdivision des arts au département de l’éducation publique de Sébastopol. En avril 1921, il proposa de créer un conservatoire à Sébastopol. En 1920, son fils Yuri, qui avait servi dans l’armée blanche, fut tué près de Melitopol. Son autre fils, Boris, compositeur de musique (1895–1956), émigra en Allemagne.

Leonid Sobinov et les enfants de son premier mariage, Boris et George (Yuri)
Nina Mukhina seconde épouse de Sobinov et leur fille Svetlana

Bien que le premier mariage de Sobinov avec Maria Karzhavina, camarade de classe de la Philharmonic Society, n’ait pas duré, il s’est occupé des deux fils qu’il eut avec elle, Boris et George (Yuri) Sobinov. En 1915, il épousa en secondes noces Nina Mukhina. Elle était la sœur du célèbre sculpteur soviétique Vera Mukhina, qui était le créateur du monument «Ouvrier et agriculteur collectif». Ce fut un mariage heureux. Ils ont eu une fille, Svetlana (1920-2002) qui repose aux côtés de son père et de sa mère à Novodevitchi.

Sobinov et son fils Boris

Il vécut à Moscou, dans la voie Kamergersky, n ° 5/7 bâtiment 1, apt. N ° 23 (il y a une plaque commémorative sur la maison). Korney Chukovsky dans ses mémoires note que Sobinov était impliqué dans des œuvres caritatives. Il aida notamment des étudiants comme le futur écrivain Leonid Andreev, et fit des cadeaux à diverses sociétés et organisations dans le besoin. En 1921 il collabora avec Constantin Stanislavski comme chef artistique et devint alors aussi metteur en scène. Il quitta la scène à l’âge de 60 ans en 1933.

Dans la nuit du 14 octobre 1934, Sobinov mourut à l’hôtel de Riga à Saint-Pétersbourg, d’une crise cardiaque. La mort a été instantanée et il est décédé dans son sommeil. Son corps fut ramené à Moscou en train spécial. Il a été enterré le 19 octobre au cimetière Novodevichy à Moscou.

Le bâtiment de l’ancien hôtel de Riga à Saint-Pétersbourg où mourut Sobinov

Il fut décoré à plusieurs reprises: Chanteur de la cour impériale (1910), Artiste du peuple de l’Union des Républiques soviétiques (1923), Officier de l’Armée rouge (1925) et Bannière du travail rouge (1933) .

Schepkina-Kupernik, écrivain, poétesse écrivit: «A sa mort, le sculpteur Mukhina, qui faisait son monument, a représenté un cygne mort sur la pierre tombale. Je pensais que c’était à la mémoire de Lohengrin, car Sobinov était souvent appelé «le cygne de la scène russe». Mais l’artiste a expliqué sa pensée de la manière suivante: “Pour les Russes, le cygne est toujours un symbole de pureté, et je ne connaissais pas de personne plus propre que Sobinov.”

La tombe de Leonid Vitalievich Sobinov dans le cimetière moscovite de Novodevitchi.


Sobinov a laissé un grand héritage d’enregistrements réalisés avant la Révolution de 1917. Beaucoup d’entre eux ont été remasterisés et réédités sur disque compact par diverses sociétés. 

Sa voix était celle d’un ténor lyrique qui se caractérisait par un goût perspicace et une excellente musicalité. Avec 10 ans de plus que son rival Dimitri Smirnov, il défendit un répertoire moins étendu, comportant une quarantaine de rôles, mais dispensa une voix d’une qualité bien supérieure, tant dans le répertoire occidental comme Werther, Martha, Lohengrin, que slave comme Roussalka, Snegourochka ou Halka.

Monument dédié à Leonid Sobinov à Yaroslavl

Sobinov a laissé un grand souvenir pour ses qualités vocales mais aussi du fait de sa personnalité. Pour Kirikov, directeur d’opéra, «en parlant de lui en tant que personne, il suffirait de constater qu’il n’a jamais eu d’ennemis, de gens envieux, de méchants. Sobinov a toujours et partout attiré l’amour et le respect universels. Il était donc charmant, simple et restait le même dans ses rapports avec tous, qu’ils soient ministres ou charpentier de théâtre. Il était si joyeux et honnête envers les gens.»

Pour Remezov, secrétaire du comité de la Society for Needy Students: «Je connaissais Leonid Vitalievich depuis ses années d’études. La première fois que je l’ai vu lors d’une soirée étudiante, il a surpris et charmé toutes les personnes présentes avec sa voix extraordinaire, douce, belle, timbrée et pleine d’expressivité. Je me souviens des critiques élogieuses de ses collègues non seulement en tant que chanteur incroyable, mais aussi en tant que merveilleux compagnon; c’était une âme largement ouverte. Très intelligent, capable, lettré, ayant une mémoire exceptionnelle, il maîtrisait facilement les disciplines purement juridiques et autres disciplines humanitaires du cours.  Il a partagé ses connaissances avec des camarades plus faibles. En raison de sa rare gentillesse, il ne pouvait pas non plus refuser une aide financière; étant lui-même étudiant dans le besoin, il partageait son dernier rouble avec ses camarades. La réactivité a toujours été caractéristique de Sobinov; sa générosité était sans précédent.» Il envoya un jour un piano à queue à l’école de Kiev pour les aveugles, alors que d’autres envoyaient des fleurs ou une boîte de chocolats. Il a donné 45000 roubles en or avec ses concerts au fond d’entraide des étudiants de Moscou. Et ce n’était guère le dixième de ce qu’il a distribué dans sa vie entière à ceux qui en avaient besoin.

Bien sûr, son succès colossal ne peut s’expliquer par le seul charme d’une personne créative. Il y avait une autre raison: un travail acharné passionné, un travail acharné.