Alice Nielsen 1868-1943

Alice Nielsen fut une soprano lyrique américaine qui fit d’abord une brillante carrière à Broadway dans l’opérette, suivie d’une seconde, non moins brillante, dans le grand opéra. Elle dirigea sa propre compagnie d’opéra.

Alice Nielsen naquit le 7 juin 1868 à Nashville dans le Tennnessee. Son père, Rasmus, était un troubadour danois d’Aarhus. Sa mère, Sara Kilroy, était une musicienne irlandaise du Donegal. Rasmus et Sara se sont rencontrés à South Bend dans l’Indiana, où Sara a étudié la musique à St. Mary’s. Après que Rasmus ait été blessé pendant la guerre civile, le couple a déménagea à Nashville, où Alice était née. Ensuite les Nielsen ont déménagé à Warrensburg dans le Missouri lorsque Alice avait deux ans. Rasmus mourut quelques années plus tard. Sara déménagea à Kansas City avec les quatre enfants survivants. Enfant, Alice Nielsen parcourait en chantant le centre-ville de Kansas City. En dehors du Kansas City Club, elle fut entendue par le riche emballeur de viande Jakob Dold et invitée à chanter à la fête d’anniversaire de sa fille. Alice y remporta un franc succès. Dold l’envoya alors représenter le Missouri lors d’une rencontre musicale à Cleveland. À son retour, elle participa à une tournée régionale avec la compagnie d’opéra de Jules Grau pendant une saison. À la fin, Nielsen rejoignit la chorale de l’église St. Patrick. Elle épousa l’organiste de l’église et eut un fils. Son mari devenant violent, elle partit pour San Francisco sur le circuit du vaudeville.

Au moment où Alice arriva à San Francisco en décembre 1891, les théâtres étaient en pleine effervescence et regorgeaient de diverses programmations. On lit dans la presse: «À l’opéra de Tivoli, les Kreilings proposent le nouvel opéra romantique de Vasseur Madame Cartouche, suivi lundi des Mousquetaires de Varney, tous au prix de 25c et 50c.» La distribution des mousquetaires du Tivoli comprenait Branson dans le rôle de Messmer; Rickertts, Pearson, Cornell et Harris, Gracie Plaisted, Tillie Sallingerenen, Lena Sallinger et Kate Marachi dans le rôle de la mère supérieure. Dans l’actualité du théâtre de la ville, Lillian Russell dit qu’elle ne sera jamais satisfaite tant qu’elle ne chantera pas Marguerite dans Faust. Baldwin, pour la saison allemand du théâtre, offrait à Yon Yonson un nouveau personnage sur scène, etc. Si le sport vedette des journées était les courses de chevaux, les nuits appartenaient aux nombreuses salles de théâtre et salons. La qualité et l’intensité de la scène théâtrale de San Francisco se retrouvent dans ce reportage estival: «Que ne donneraient pas vos managers new-yorkais pour des étés lumineux et frais comme le mois de mai avec le panneau “Standing Room Only» affiché dans les trois quarts des salles.»

«Que ne donneraient pas vos managers new-yorkais pour des étés lumineux et frais comme le mois de mai avec le panneau “Standing Room Only» affiché dans les trois quarts des salles.»
Alice Nielsen

Alors âgée d’une vingtaine d’années, Alice Nielsen, après trois mois de tournée avec Stanley, Arthur Pryor et Pyke, s’installa à l’hôtel Langham situé au coin de Mason et Ellis Streets à trois pâtés de maisons de St. Patrick’s et du Wigwam. Elle prit contact avec l’influente communauté irlandaise en rejoignant la chorale St. Patrick comme soliste pour Noël où les gens remarquèrent sa voix. Bientôt, comme à Kansas City, elle chanta lors de rassemblements sociaux, de mariages et de comédies musicales tout en continuant la scène. La voix douce, pleine et résonnante d’Alice attira rapidement l’attention et lui procura de nombreux engagements en dehors du théâtre, dans les chorales de l’église et en concerts privés. Avec le temps, elle obtint un engagement à l’Orpheum d’Oakland, et finit par aller au Tivoli, où elle chanta des rôles principaux dans des opéras légers. Elle put envoyer rapidement des billets de train à maman et à ses frères et sœurs pour qu’ils viennent la rejoindre. Quand Sarah, Julia, Hortense et Erasmus rejoignirent Alice, seule Mary resta en tant que domestique au 304 Maple à Kansas City. Quatre ans plus tard, une Alice Nielsen à la réputation bien établie déclara à la presse: «Tous les membres de ma famille sont dans la profession, sauf ma mère, qui vit avec moi au Hôtel Langham. J’ai deux sœurs, qui font maintenant partie de la compagnie d’opéra de Pyke, et mon seul frère, Erasmus Nielsen, est musicien professionnel au théâtre de Morosco.»
Elle s’est concentrée sur sa carrière par une formation constante: Elle dut son succès à un travail acharné, car quels que soient ses talents naturels, elle n’aurait jamais pu gravir les échelons de la renommée aussi rapidement si elle ne s’était pas appliquée à étudier.

Le vieux Tivoli Opera House de San Francisco. Le bâtiment se trouvait du côté nord de la rue Eddy entre Powell et Mason. C’était le 2ème sur quatre à utiliser le nom Tivoli. Le théâtre était un projet de Joseph Kreling et de son frère William. Il remplaçait leurs jardins de Tivoli, une exploitation de café en plein air à Sutter et Stockton qui avait brûlé en 1979. S’appuyant sur son expérience acquise aux jardins de Tivoli, Joseph a rassemblé divers artistes et a fondé sa propre compagnie d’opéra en 1879. Le nouveau Tivoli ouvrit le 3 juillet 1879 avec une série de 63 représentations..
En 1892 ou 1893, le bâtiment a rouvert ses portes sous le nom de Olympia Music Hall Music Hall. Ci-dessus une vue de 1898 jusqu’à Mason vers le bâtiment comme l’Olympia Music Hall. Au premier plan se trouve le Native Sons Monument du sculpteur Douglas Tilden.
Le bâtiment a été reconstruit à nouveau et a rouvert sous le nom d’Opéra de Tivoli le 23 décembre 1903. Il s’agissait d’un théâtre plus grand et plus opulent que l’ancien Opéra de Tivoli de 1879, au 30 de la rue Eddy. Le Tivoli a été détruit en 1906 lors du tremblement de terre et l’incendie du 18 avril. Cette photo montre les ruines du Tivoli.

À San Francisco, Alice Nielsen devint soliste et star dans l’opéra Satanella de Michael William Balfe pour la Tivoli Opera Company réunie par Ida Valegra. Nielsen y interpréta 150 rôles en deux ans.
Elle trouva dans cette ville un superbe coach de chant bel canto en Ida Valerga (1850-1944), ancienne grande star de l’opéra italien. Née en Amérique de parents génois, Valerga avait chanté à La Scala à 22 ans et joué pour le Tsar, le Kaiser et la reine Victoria. Ses débuts à Londres en 1880 eurent lieu au Her Majesty’s Theatre pour ce qui fut également la première apparition d’Emma Nevada. Au Mapleson Royal Italian Opéra elle chanta dans Don Giovanni avec la superstar Adelina Patti et également dans I Puritani de Bellini. En 1884 et 1887 elle fit des tournées en Amérique avec la Patti. Valerga qui était un peu la doublure de la grande Patti, a put l’étudier de près alors qu’elle était mariée au célèbre chef d’orchestre, compositeur et violoniste Luigi Arditi. Arditi allait devenir aussi une aide précieuse pour Alice Nielsen lors de ses séjours de Londres, bien que Arditi et Valerga s’étaient séparés au moment où Alice s’installait à San Francisco.

Alice Nielsen en 1899

En 1895, elle fut recrutée par The Bostonians, une compagnie d’opéra léger de premier plan. Rejoindre les Bostoniens signifiait une vie dans les trains pendant la saison de théâtre d’hiver, s’arrêter quelques jours ou une semaine dans les villes du circuit, donner le répertoire habituel ainsi que leurs nouvelles comédies musicales américaines créées sur mesure. Elle expliqua: «Les Bostoniens, si vous ne le savez pas, étaient certainement l’organisation de chant la plus célèbre et la plus talentueuse d’Amérique».

La Boston Company permit à Alice d’aller à New-York et d’atteindre à la renommée nationale en 1896. En 1897, elle fonda la Alice Nielsen Comic Opera Company. Ses plus grands succès avec sa propre compagnie furent The Fortune Teller (1898) et The Singing Girl (1899) de Victor Herbert, tous deux composés à son intention. À New-York, elle devint l’élève de Frederick Bristol.

Affiche pour The fortune teller de Victor Herbert produit par Alice Nielsen
Alice Nielsen, Eugene Cowles and Frank Perley à l’embarquement pour Toronto par train spécial en 1898 
Portraits de Alice Nielsen

De 1901 à 1903, elle décida de passer à la vitesse supérieure et partit à Rome étudier le chant lyrique dans le but de pouvoir aborder les grands opéras de Rossini et de Verdi.

Au printemps 1905, elle retourna à Covent Garden à Londres pour se produire dans plusieurs opéras de Mozart puis elle rejoignit la troupe napolitaine de la San Carlo Opera Company. Elle participa à une tournée à Covent Garden en compagnie de Enrico Caruso et du baryton Antonio Scotti. Leur exécution de La Bohème fut considérée comme une parfaite réussite. Après la fin de la saison d’automne de la San Carlo Opera Company à Londres, la société rompit ses liens avec l’opéra de Naples et devint une entité distincte sous la direction de Russell, déplaçant sa base d’opérations à Boston. Nielsen revint avec la compagnie en Amérique et participa aux tournées et aux représentations annuelles à Boston pendant plusieurs années.

Alice Nielsen
Eleonora Duse dite «La Duse»

À l’été 1906, Nielsen rejoignit Eleonora Duse et Emma Calvé dans un programme conjoint d’opéras et de drames au théâtre Schubert de Broadway. par exemple, un soir, la Duse jouait Camille, le lendemain soir Alice chantait Traviata. Cet automne-là, Nielsen fit une tournée en Amérique avec la San Carlo Opera Company présentant des concerts d’opéra mettant en vedette une version abrégée de Don Pasquale de Donizetti. Après des débuts difficiles à New-York, Nielsen se tailla de francs succès au printemps à Chicago, San Francisco, Los Angeles et Dallas.

Alice Nielsen dans sa loge

En hiver 1907, elle retourna en Amérique avec Lillian Nordica, Florencio Constantino et la compagnie au grand complet pour la saison de la San Carlo Opera Company à l’Opéra français de la Nouvelle-Orléans. Au cours de leur tournée nord-américaine ultérieure, la troupe fut considéré par la critique comme supérieure à la tournée de la compagnie du Met, qui avait précédé Nielsen à Los Angeles, Chicago et Boston.

À la fin de la tournée, au Park Theatre de Boston en mars 1908, la San Carlo Opera Company a présenté une semaine de spectacles d’opéra nocturnes avec Nielsen et Constantino. Les interprétations de La Bohème et Faust au Park Theatre ont créé une telle sensation que le mécène de la musique de Boston, Eben Jordan, proposa de construire un nouvel opéra pour la San Carlo Opera Company et son directeur Henry Russell. Le plan fut rapidement réalisé et la nouvelle Boston Opera Company sous la direction de Russell donna sa première représentation pour l’ouverture du Boston Opera House, le 8 novembre 1909. Il s’agissait de La Gioconda avec Lilian Nordica dans le rôle titre. Nielsen et Nordica furent les deux principales sopranos de la société au cours de ses six années d’exploitation de 1909 à 1915.

Le ténor Florencio Constantino et Alice Nielsen
A gauche: Loïe Fuller (1862-1928) danseuse américaine et l’une des pionnières de la danse moderne. Elle fut célèbre pour les voiles qu’elle faisait tournoyer dans ses chorégraphies de danse serpentine et pour ses talents de metteuse en scène.. A droite: Anna Pavlova (1881- 1931). Elle est considérée par beaucoup comme la meilleure danseuse de ballet classique. Elle fut une étoile du Ballet impérial russe et des Ballets russes de Serge Diaghilev. Son rôle le plus célèbre était La Mort du cygne et elle a été la première ballerine à parcourir le monde avec sa propre compagnie de ballet.

Nielsen fit ses débuts au Metropolitan Opera et à l’Opéra de Montréal en compagnie d’artistes comme les danseuses Loïe Fuller et Anna Pavlova. En moins de six ans, cependant, l’Opéra de Boston dut fermer en raison de l’agitation de la Première Guerre mondiale. Le magnifique bâtiment, conçu par l’équipe qui a créé Symphony Hall, était situé en face du Jordan Hall du New England Conservatory et a depuis été démoli.

Alice Nielsen
Affiche pour un spectacle de Chatauqua
avec Alice Nielsen en vedette

Après Boston, Nielsen commença une série de tournées populaires de chautauqua. On appelait chautauqua les spectacles ambulants présentés sous une tente, d’un bout à l’autre de l’Amérique. C’étaient des causeries populaires à l’ancienne mode, conçues pour édifier et divertir, pour élever l’esprit par la culture. Aujourd’hui, la radio, le cinéma et la télévision ont supplanté le chautauqua. Ces concerts en plein air se déplaçaient de ville en ville par chemin de fer. Le circuit allait de la Floride à Chicago. Nielsen était l’artiste la mieux payé du circuit. La tournée Redpath Chautauqua d’une semaine s’est clôturée dans chaque ville avec «Alice Nielsen Day».

LaSummer School of Dancing”, à Harrison, qui fut l’ancienne maison de la chanteuse Alice Nielsen

Nielsen fut une artiste d’enregistrement populaire lors des sessions dirigées par Arthur Pryor. Elle a enregistré soixante-dix morceaux entre 1898 et 1928, la plupart des disques furent publiés par Victor et Columbia. Son disque à succès était “Home, Sweet, Home”, suivi de “Un bel di”, “Killarney” et “Last Rose of Summer”. «Je n’ai chanté que les chansons que je voulais chanter», a-t-elle déclaré dans Colliers Magazine qui a publié sa série autobiographique de 1932 Born To Sing.

Alice Nielsen dans The fortune teller

Après un bref retour à Broadway en 1917, Nielsen épousa le chirurgien Le Roy Stoddard et déménagea à Bedford dans l’état de New York. En 1920, le calendrier des tournées de Nielsen commença à diminuer. Elle chanta pour la dernière fois en mars 1921 avec le Boston Symphony orchestra sous la direction de Pierre Monteux. Au cours du même mois à Boston, Kreisler jouait du violon, Toscanini faisait une apparition d’adieu avec l’orchestre de La Scala, Rachmaninov donnait des récitals de piano et la grande Anna Pavlova dansait avec les Ballets Russes. Toute un époque…

En 1925 Alice Nielsen chanta avec sa compagnie réunifiée au concert commémoratif de la mort de Victor Herbert. En 1929, elle a divorcé de Stoddard. Nielsen continua à chanter pour des concerts occasionnels jusqu’à peu de temps avant sa mort.

Elle acquit une maison à Far Rockaway, dans le Queens, près de son frère, qui était l’organiste de la paroisse de l’église St. Mary, Star of the Sea. Elle eut la force de faire une dernière visite dans le Missouri. Pour sa dernière visite à Kansas City elle fit don de ses costumes et de divers souvenirs au Kansas City Museum. Puis elle retourna à Manhattan et finira tranquillement sa vie dans une maison de retraite privée soutenue par ses amis et sa famille. Elle décéda le 8 mars 1943.

Les funérailles d’Alice Nielsen eurent lieu en l’église Saint-Paul dont l’actrice était membre de la paroisse, près du Lincoln Center d’aujourd’hui. La messe fut dirigée par le révérend Joseph Malloy qui l’avait assisté dans ses derniers jours. Parmi l’assemblée se trouvait des personnalités qui l’avaient connue bien des années plus tôt comme l’actrice Nellie Brunton, l’acteur Charles Payton, le critique Will Gentz, son fils Benjamin. Sa femme et sa belle-sœur vinrent de Boston. Parmi les amis qui avaient pris soin de Mlle Nielsen pendant sa maladie, mentionnons Mme Tyra Louden, Mme Helen Spencer, Mme Zoe Buckely, la scénariste, et Mme Irene Buchell et sa femme de chambre noire qui l’avait suivie pendant vingt-cinq ans.

Affiche de The singing girl

Alice Nielsen est inhumée dans le cimetière de Far Rockaway situé près de la mer à quelques kilomètres au nord de Lawrence (New-York), là où son frère repose. Son décès sera commenté dans toutes les régions du pays, de New York à Los Angeles. Pour le Kansas City Times: «Alice Nielsen comptait beaucoup dans la musique américaine. Elle faisait le bonheur des adeptes de la musique lyrique, surtout quand elle était la prima donna de l’opérette.» Pour le New-York Times: «Puccini fut tellement impressionné par ses interprétations de Mimi et de Butterfly qu’il lui a demandé son avis sur la partition et, plus tard, il révisa la partition. Pour le Washington Post: «Alice Nielsen … ancienne star soprano du Metropolitan Opera qui a chanté avec feu Enrico Caruso … était originaire de Nashville. Miss Nielsen a obtenu à peu près tous les triomphes auxquels un chanteur populaire pouvait aspirer. Elle était si importante en tant que chanteuse que Victor Herbert a annoncé qu’il avait écrit Fortune Teller et deux autres opérettes, Serenade et Singing Girl, spécialement pour elle car idéales pour son tempérament.»