Robert Merrill 1917-2004

Robert Merrill était un baryton américain qui fut l’un des barytons les plus acclamés du Metropolitan Opera de New-York où il fit, pendant 30 ans, l’essentiel de sa carrière et où la puissance de sa voix fut appréciée.

C’est sa mère qui a encouragé et guidé Robert au début de sa formation de chanteur après la fin d’une carrière qui aurait put être prometteuse. Elle abandonna en effet sa carrière de soprano après son mariage. Enfant, Robert était en surpoids et était en outre gêné par un problème de bégaiement qui ne disparaissait que lorsqu’il chantait.  Il compléta sa formation par une une période d’étude intensive avec le coach vocal Samuel Margolis à New-York.

Robert Merrill

Sa première audition pour le Metropolitan Opera en 1941 échoua. Il dut pour joindre les deux bouts chantert dans des bars et pour des mariages. Il a même travaillé comme chanteur pop dans un complexe de Catskills pour acquérir de l’expérience. Parfois il incluait dans ses programmes le fameux Largo al factotum du barbier de Séville de Rossini, ce qui lui procurait à chaque fois de grands applaudissements. 

Deux ans après son échec au Met, le directeur des auditions Wilfrid Pelletier lui demanda de retenter sa chance. Cette fois, il était prêt et fut engagé. Après des débuts à Trenton dans le New Jersey, en Amonasro (Aida), il chanta enfin au Metropolitan Opera, le 15 décembre 1945, dans le rôle de Germont père (Traviata), face à la Violetta de Licia Albanese et à l’Alfredo de Richard Tucker. 

Robert Merrill dans le Don carlo de Verdi

Malgré la sympathie immédiate du public et l’enthousiasme de la direction du Met, Merrill poursuivit sa carrière avec prudence, se cantonnant au début à des rôles moins exigeants comme Renato (Un Ballo in maschera), Rodrigo (Don Carlo), Valentin (Faust) et Marcello (La bohème), jusqu’à ce qu’il se sente prêt pour des rôles aussi importants que le comte di Luna ( Il Trovatore), Barnaba (La Gioconda), Amonasro (Aida) et, finalement, Iago dans Otello de Verdi. Par exemple, son enregistrement dans le rôle de Marcello (La bohème) pour Sir Thomas Beecham en 1956, avec De Los Angeles et Björling, apporte de l’intérêt et du caractère à un personnage souvent éclipsé par les rôles principaux. Peu à peu, son répertoire s’est élargi pour inclure une vingtaine de rôles, et sur une carrière de 30 ans, il a été entendu 750 fois au Met et fut considéré comme l’un des meilleurs barytons verdi de sa génération. 

Les apparitions étrangères les plus notables de Merrill furent à Venise en 1961 (Germont) et au Covent Garden de Londres en 1967. Le personnage d’Escamillo dans Carmen a été l’une des caractérisations les plus spectaculaires de Merrill. Il enregistra le rôle en 1959 face à la légendaire Carmen de Risë Stevens, avec Jan Peerce dans le rôle de Don José, sous la direction de Fritz Reiner. Cinq ans plus tard, il renouvela son triomphe dans une autre Carmen pour Herbert von Karajan, avec Leontyne Price et Franco Corelli. Parmi d’autres enregistrements des superstars de l’âge d’or du Met, Merrill a gravé également Il Barbiere di Siviglia, Cavalleria Rusticana, I Pagliacci, Il Trovatore, Rigoletto (deux fois), Traviata, et Aida avec Sir Georg Solti et Leontyne Price, Rita Gorr, Jon Vickers en 1962. En plus de l’enregistrement Beecham, il est également présent dans une version remarquable de La bohème face à Anna Moffo et Richard Tucker, dirigée par Erich Leinsdorf. 
Il a chanté avec de nombreux grands chefs d’orchestre, dont Leonard Bernstein, et a fait des apparitions de soutien pour plusieurs présidents, dont Franklin D. Roosevelt, Harry Truman, Dwight Eisenhower et John F. Kennedy.

A gauche: Richard Tucker et Robert Merrill. A droite: Merrill en compagnie de Jussi Björling.

Contrairement à la plupart de ses pairs, Robert Merrill s’est volontairement montré à la radio, au cinéma et à la télévision; il s’est même produit à Las Vegas. Soliste en vedette au RCA Victor Show en 1946, il a abandonné le Met pendant un certain temps pour sauter sur des propositions de films en tant que vedette. Ce fut un désastre absolu. Conscient de son erreur, il retourna rapidement au Met non sans avoir du faire des excuses publiques au redoutable Rudolf Bing. 

En 1952, il épousa la soprano Roberta Peters, mais l’union n’a duré que quelques mois. Ils restèrent cependant amis et se produisirent ensemble de temps en temps. Ils étaient tous deux des invités fréquents de l’émission de variétés d’Ed Sullivan, Toast of the Town.

Deux enfants sont nés de son deuxième mariage avec la pianiste Marion Machno. Marion est décédée le 18 Mars 2010, âgée de 80 ans, à New Rochelle.

A gauche: Robert Merrill et sa première épouse, la soprano Roberta Peters dans le Barbier de Séville de Rossini. A droite: Robert Merrill et sa seconde épouse, la pianiste Marion Machno.

Robert a continué à chanter au Met jusqu’en 1976, se produisant sporadiquement par la suite en tant que récitaliste.

Il est décédé de causes naturelles le 23 octobre 2004 à New Rochelle, Westchester County, New York, à l’âge de 87 ans.

Tombe de Robert et Marion au Sharon Gardens Cemetery
Valhalla, Westchester County, New York, USA
Robert Merrill

Acteur médiocre, sans spontanéité, Merrill était doté d’une voix puissante, résonnante et mordante. Il plaisantait en disant: «en cas de doute, chantez fort. En fait, il n’a presque jamais chanté autrement qu’à pleine voix. Ce n’est pas un hasard si la carrière lyrique de Merrill s’est déroulée au Met, une salle où le volume compte pour beaucoup. Pour lui, l’unité de base de l’énoncé était la note, pas la phrase. Les notes elles-mêmes restaient plus ou moins au même volume et manquaient donc de direction dynamique. En conséquence, il ne pouvait pas préparer des effets avec des crescendos. Cela, combiné à sa tendance à traiter les passages legato comme s’ils étaient de la déclamation et à substituer des fanfaronnades et des grognements à l’émotion, a donné une certaine irrégularité à sa façon de chanter. En tant que Toréador, il n’avait aucun piquant. En tant qu’acteur, même à son meilleur, il n’avait pas la capacité d’un Leonard Warren ou d’un Giuseppe De Luca à souligner le sens des mots.

Merrill était apparemment très dilettante dans ses préparations et rarement au meilleur de son niveau artistique. Une fois, après avoir chanté «Di Provenza» à la télévision, l’animateur lui a demandé de façon inattendue de répéter la pièce. Merrill n’arrêtait pas de crier «Des mots! Des mots! » jusqu’à ce que le prompteur soit rallumé. Lors d’un Trouvère au Met, un membre du public a du lui hurler les mots sarcastiquement. Merrill était particulièrement imprécis dans les pauses, les raccourcissant souvent, de sorte que la musique ne pouvait pas respirer correctement. Dans une performance d’Otello, chaque fois qu’il devait entrer sur un détail précis de l’orchestre il arrivait à n’importe quel moment; il ne prenait simplement pas la peine de compter. Le plus souvent, il n’était pas préparé, se collant au prompteur. Certains ont dit qu’il a peut-être chanté plus de fausses notes et de mots inexacts que n’importe quel autre chanteur de l’après-guerre.