Alexander Kipnis 1891-1978

Basse américaine d’origine russe, Alexander Kipnis fut l’un des plus grands chanteurs de tous les temps, et la plus grande basse de sa génération, par la beauté, l’amplitude, et l’étendue de sa voix dont la tessiture pouvait s’adapter aux styles les plus divers.

Alexander Kipnis (en russe: Александр Кипнис) naquit le 1er février 1891 à Jytomyr, à l’époque dans l’empire russe, aujourd’hui en Ukraine. Les sept membres de sa famille vivaient dans une extrême pauvreté dans le ghetto juif de Jytomir. Après la mort de son père, alors qu’il avait 12 ans, il dut aider sa famille en travaillant comme apprenti charpentier. Un chantre de passage en Bessarabie (aujourd’hui Moldavie) entendit la voix du jeune garçon dans la chorale de la synagogue locale et persuada sa mère de permettre au jeune homme de chanter dans sa propre synagogue à Novybug, au sud-est de Jytomir.  Pendant cette période de quelques années, le jeune Alexander se lia d’amitié avec l’un des chanteurs masculins de la chorale. La ville de Novybug, avec ses rues en grande partie non pavées, avait des chemins particulièrement boueux lorsque le dégel d’après-hiver arrivait et chaque fois qu’il pleuvait. En échange de cours de chant et des rudiments de la lecture de musique, il frottait scrupuleusement les bottes en caoutchouc du chanteur plus âgé. L’un des morceaux que l’homme lui présenta était «Der Leiermann», la dernière chanson obsédante du Winterreise de Schubert. Son fils Igor écrira plus tard: «Mon père a été affecté par la mélodie triste et presque figée de ce lied, et plus tard dans sa vie, il a souvent raconté comment, jeune garçon, il aimait les chansons en touches mineures et ne pouvait pas comprendre pourquoi quiconque aurait jamais envie d’écrire en mode majeur .»

Portraits de Alexander Kipnis

Adolescent, Alexander participa à un groupe théâtral yiddish, puis entra au Conservatoire de Varsovie à l’âge de 19 ans. A l’époque, le conservatoire n’exigeait pas de diplôme d’études secondaires. Son éducation comprenait l’étude du trombone, de la contrebasse et de la direction d’orchestre. Pendant tout ce temps, il continua à chanter dans les synagogues. Sur la recommandation du chef de chœur, il se rendit ensuite à Berlin pour étudier le chant avec Ernst Grenzebach, qui fut aussi le professeur de Lauritz Melchior, de Meta Seinemeyer et de Max Lorenz. En même temps, il chantait la deuxième basse dans le théâtre d’opérette de Monti.

Lorsque la Première Guerre mondiale éclata, Kipnis fut interné en tant qu’étranger dans un camp de détention allemand. Chantant pour lui-même, il fut entendu par un capitaine de l’armée dont le frère était directeur général de l’Opéra de Wiesbaden. Il obtint sa libération et put être engagé par l’Opéra de Hambourg. Il y fit ses débuts en 1915, en chantant trois airs de Johann Strauss dans le rôle de l’invité de la scène de fête de l’opérette Die Fledermaus. En 1917, il fut intégré dans la troupe de l’Opéra de Wiesbaden, après avoir ainsi acquis une bonne expérience de la scène. Il participa à plus de 300 représentations à Wiesbaden jusqu’en 1922, date à laquelle il rejoint l’Opéra d’État de Berlin où il fut engagé comme première basse et s’imposa dans les grands rôles wagnériens et verdiens. 

L’année suivante, Kipnis se rendit aux États-Unis pour une tournée consacrée à Wagner. Pendant neuf saisons, entre 1923 et 1932, il fut sur la liste du Chicago Civic Opera. Il y assuma des rôles principaux pendant neuf saisons (c’est à cette époque qu’il devint citoyen américain). Bien qu’il soit une vrai basse (plutôt que le baryton-basse plus typique du rôle), il a assumé le rôle exigeant de Wotan dans le Ring de Wagner. Pendant ce temps, Kipnis a également attiré l’attention pour ses performances en récital. Le New-York Times l’a décrit comme «non seulement l’une des plus grandes basses d’opéra contemporaines, mais aussi l’un des plus grands maîtres vivants du lied». Il fit des débuts tardifs au Met comme Gurnemanz (Parsifal) en 1940. Il y interpréta également le roi Marke, Arkel, Hermann, Hagen, Hunding, Ochs von Lerchenau, Sarastro, Nicalantha (Lakmé) et Boris Godunov. Il resta membre du Met jusqu’en 1952. En 1927, au Festival de Bayreuth, il interpréta Gurnemanz dirigé par Karl Muck et enregistra l’enchantement du Vendredi Saint sous la direction de Siegfried Wagner. Il fut également invité au Festival de Salzbourg, au Royal Opera House de Londres, au Staatsoper de Vienne, aussi bien qu’à Buenos Aires.

Mildred Eleanor Levy

En 1925, Kipnis épousa Mildred Eleanor Levy, dont le père, Heniot Levy, pianiste et compositeur renommé, avait émigré de sa Pologne natale à Chicago. Leur fils Igor Kipnis (1930–2002) fut un claveciniste célèbre. Le petit-fils de Kipnis, Jeremy R. Kipnis (né en 1965), est connu comme photographe, producteur de disques, réalisateur et récemment créateur de The Kipnis Studio Standard qui permit l’évolution des normes cinématographiques et sonores de George Lucas et Tom Holman. 

Kipnis et son épouse Mildred Eleanor Levy

Kipnis a été considéré tout au long de l’entre-deux-guerres comme l’une des plus grandes basses du monde. Il a été félicité pour la beauté de sa voix douce et douce et pour l’excellence de sa musicalité. Comme il convenait à son statut, il a été invité à se travailler avec les meilleurs chefs d’orchestre de son époque. Ils comprenaient Ernest Ansermet, John Barbirolli, Thomas Beecham, Leo Blech, Fritz Busch, Albert Coates, Karl Elmendorff, Wilhelm Furtwängler, Robert Heger, Herbert von Karajan, Josef Krips, Erich Kleiber, Otto Klemperer, Hans Knappertsbusch, Koussevitzky, Serge Erich Leinsdorf , Willem Mengelberg, Dimitri Mitropoulos, Pierre Monteux, Karl Muck, Arthur Nikisch, Eugene Ormandy, Hans Pfitzner, Fritz Reiner, Artur Rodziński, Hans Rosbaud, Hermann Scherchen, Richard Strauss, George Szell, Arturo Toscanini, Bruno Walter et Felix Weingartner. Au cours des années 1920 et 1930, les principaux rivaux de la basse de Kipnis étaient les vibrants Italiens Nazzareno De Angelis, Ezio Pinza et Tancredi Pasero dans le répertoire Verdi, et le norvégien à la voix noire Ivar Andresen dans le répertoire Wagner. 

Quelques rôles de Kipnis: le roi Marke, Gurnemanz, Boris Godounov, Hermann, Pogner, Amfortas

Avec la montée d’Hitler en Allemagne, Kipnis dut rompre son contrat avec l’Opéra de Berlin et quitter l’Allemagne nazie en 1935 pour transférer ses activités artistiques en Autriche. En 1938, après l’annexion de l’Autriche (Anschluss), comme nombre d’autres artistes juifs, il émigra aux Etats-Unis où il demeura pour le reste de sa carrière.

Kipnis montra des signes de détérioration de la voix au cours des années 1940 et il se retira du Met en 1946. Il fit sa dernière apparition en concert en 1951. Depuis ses débuts en 1915, il avait chanté au moins 108 rôles, dans plusieurs langues, et plus de 1600 représentations d’opéra et d’oratorio. Il prit sa retraite en 1946 et entreprit une seconde carrière, comme professeur de chant, qu’il poursuivit jusqu’à sa mort. 

Il mourut à Westport, Connecticut, en 1978, à l’âge de 87 ans.

Alexander Kipnis était incontestablement la superstar parmi les basses de son temps. Sa voix à la fois puissante et capable de nuances infinies et son don pour les langues étrangères lui permettaient de cultiver un répertoire gigantesque. C’est par son extrême ductilité que sa voix fut remarquable. Elle pouvait tranquillement s’étendre des graves pleins et résonnants, aux aigus, avec une rare homogénéité. Il réussissait en outre à produire tous les clairs-obscurs, les pianissimi à fleur de lèvres aux effets de rinforzando. Il put ainsi s’illustrer dans les répertoires de basse chantante aussi bien que de basse profonde et même de baryton: il fut Valentin (Faust de Gounod) et Wolfram von Eschenbach (Tannhäuser). Il a chanté en allemand, en italien, en français et en russe. Il a interprété les rôles bouffes comme le Baron Ochs (Le Chevalier à la rose) ou Leporello (Don Giovanni), tout autant que les rôles tragiques  comme Gurnemanz ou Philippe II (Don Carlo de Verdi). L’artiste était sans frontières et sans limites.  Il se consacra aussi à l’opéra russe et incarna en 1943 son premier Boris. Outre la splendeur du timbre et la ductilité de l’émission, son intelligence expressive lui permettait des caractérisations saisissantes. Mais il pouvait aussi adapter ses moyens immenses à Mozart comme au monde du lied, où il sut parler naturellement l’idiome de Hugo Wolf et se faire le champion convaincu de Brahms, sans oublier les airs tirés du folklore russe.