Eileen Farrell 1920-2002

Soprano dramatique américaine dont la carrière se déroula principalement aux États-Unis et surtout à la radio et en concert, Eileen Farrell est aujourd’hui injustement oubliée du public européen.

Elle naquit à Willimantic (Connecticut) le 13 février 1920. Les parents d’Eileen, Kitty et Michael, furent sa principale influence musicale lorsqu’elle a grandi. Kitty, une soprano colorature talentueuse, a enseigné la voix et le piano à tous ses enfants, tandis que Michael chantait pour sa famille et ses amis à la maison et à l’église. Il jouait également du saxophone, de la guitare, du banjo et de la mandoline. En fait, c’est le haut baryton de son père qui, selon Eileen, l’a poussée à devenir chanteuse. L’autre influence sur Eileen fut sa sœur aînée, Leona, qui était également une chanteuse talentueuse mais qui a malheureusement souffert d’une paralysie douloureuse due à une infection à l’âge de 15 ans et n’a pas pu marcher sans aide pour le reste de sa vie. C’était Leona qui aimait écouter les émissions de radio du Metropolitan Opera des années 30 (la jeune Eileen préférait les musiques de films de l’époque). C’est donc grâce à sa sœur qu’Eileen s’est familiarisée avec la musique des grands opéras. De son propre aveu, c’est grâce à Leona qu’elle a appris ce que cela signifiait de persévérer et de surmonter l’adversité. Eileen commença à chanter sérieusement alors que la famille vivait à Norwich. Elle assistait sa mère dans la chorale de l’église et chantait comme soliste aux services funéraires. Plus tard en 1936, alors qu’elle était sur le point de commencer sa deuxième année au lycée, la famille d’Eileen emménagea dans la maison de son grand-père maternel récemment décédé, au 239 Manville Road. Elle s’est inscrite au lycée Woonsocket où elle chantait régulièrement avec l’orchestre de l’école. Au cours de sa dernière année elle remporta un prix à l’échelle de l’État pour avoir été la meilleure chanteuse au festival du groupe de printemps.

Elle étudia le chant à New York avec Merle Alcock et Eleanor McLellan. Puis, elle débuta en concert à la station de radio CBS en 1940. Elle anima et chanta durant cinq ans pour une série d’émissions intitulées « Eileen Farrell presents », et ne commença à se produire sur scène qu’en 1947. À la fin de la guerre, Eileen était une artiste d’enregistrement de Columbia Records dont la carrière s’étendait au-delà du monde de la radio, mais dont la popularité diminuait à mesure que la télévision prenait de plus en plus le contrôle du divertissement. C’est à cette époque qu’elle rencontra et épousa un policier de New-York, Robert Reagan, avec qui elle eut un fils, Robert Reagan, Jr. et une fille Kathleen Reagan. Peu de temps après son mariage en 1946, Eileen fit une tournée aux États-Unis accompagnée du pianiste George Trovillo, puis une tournée en Amérique du Sud accompagnée de Thomas Schippers, qui travaillera plus tard avec elle en tant que chef d’orchestre de renommée mondiale, le tout sous l’égide de la CBS.

En 1951, elle tint le rôle de Marie dans Wozzeck, en version concert à Carnegie Hall, puis en 1955, toujours en version concert, le rôle-titre dans Medea à Town Hall de New York. En 1956, elle apparut sous la direction d’Alfredo Antonini devant un public de plus de 13 000 invités au stade Lewisohn à New-York chantant des airs de l’opéra Ernani.

Elle débuta officiellement à l’opéra en 1956, en Leonora dans Il Trovatore, au San Francisco Opera. L’année suivante, elle chanta le rôle-titre de La Gioconda au Lyric Opera de Chicago, et débuta au Metropolitan Opera de New-York, dans le rôle-titre de Alceste, en 1960, et y chantera régulièrement jusqu’en 1965, notamment La Gioconda, Leonora (La Forza del Destino), Santuzza (Cavalleria rusticana), et Maddalena (Andrea Chénier). Elle deviendra un pilier du Met de 1960 à 1966, avant de se faire évincer par l’irascible Rudolf Bing.

Puis Elle continua à se produire en concert, défendant un vaste répertoire, incluant Haendel, Bach, Beethoven, Wagner, Verdi, Puccini, ainsi que de la musique populaire et de jazz, travaillant avec les plus grands chefs d’orchestre de son époque, tels Pierre Monteux, Leopold Stokowski, Dimitri Mitropoulos, Erich Leinsdorf, Leonard Bernstein, Thomas Schippers, Arturo Toscanini, etc.

Et comme si sa carrière n’était pas assez variée, Eileen remplaça un Louis Armstrong malade en chantant “On the Sunny Side of the Street” avec les Armstrong’s All-Stars dans une émission télévisée d’Ed Sullivan enregistrée au festival de Spoleto, en Italie, en 1959, dans lequel elle jouait par ailleurs un programme classique. C’est cette performance qui déclencha la création de son premier album de chansons populaires américaines, “I’ve Got a Right to Sing the Blues” sur le label Columbia (arrangements de Luther Henderson, qui travailla avec Eileen sur plusieurs albums ultérieurs).

En fait, presque depuis le début, cette grande soprano dramatique américaine, qui a fait ses premiers pas sérieux vers une carrière dans la musique tout en vivant toujours dans sa maison familiale au 239 Manville Road à Woonsocket, RI, était remarquablement habile à chanter à la fois dans l’opéra européen style et dans le style plus informel de la musique populaire américaine. 

Quelle était la source de cette agilité de voix et d’attitude ? Un seul regard sur la vie de ses parents, Michael Farrell et Catherine “Kitty” Kennedy Farrell, et la réponse devient évidente. Au début, ils étaient eux-mêmes des artistes musicaux, qui se sont adaptés aux circonstances changeantes et aux temps difficiles en occupant divers emplois, à la fois musicaux et non musicaux, au début de leur vie et plus tard comme couple marié. Cette solide éthique de travail leur a permis de soutenir une famille nombreuse lors de la Grande Dépression, Kitty en particulier se révélant particulièrement flexible et adaptative face à l’alcoolisme de son mari. Eileen a affirmé que son père était un buveur excessif, capable de rester sobre pendant de longues périodes avant de se lancer soudainement dans une beuverie de deux semaines.

Eileen a également affirmé que son père avait été exposé tout jeune à l’alcool. Commençant comme un jeune garçon à Terre-Neuve, au Canada, Michael se produisait professionnellement en tant que chanteur et siffleur connu sous le nom de “The Irish Songbird” et il n’était pas rare que des artistes plus âgés donnent à boire au jeune garçon pour le faire “chanter mieux”. C’était probablement un miracle que le père d’Eileen ait survécu jusqu’à l’âge adulte, mais il a survécu, et il était de toute évidence beau, sociable et bien habillé.

En 1955, la performance la plus vue d’Eileen fut le doublage de la voix chantée d’Eleanor Parker dans le film Interrupted Melody de 1955, qui était basé sur la vie de la chanteuse d’opéra australienne Marjorie Lawrence et pour laquelle Parker a obtenu une nomination aux Oscars en tant que meilleure actrice.

En 1971, elle enregistra son unique intégrale d’opéra, Maria Stuarda, aux côtés de Beverly Sills, et commença à enseigner à l’Université de l’Indiana. Elle publia ses mémoires Can’t help singing: The Life of Eileen Farrell, en 1997.

Mais en 1986, son mari bien-aimé, Bob, est décédé de complications après une intervention chirurgicale pour l’ablation d’une tumeur au poumon. Eileen a complètement arrêté de chanter pendant un certain temps après la mort de Bob, jusqu’à ce qu’un appel de Leonard Bernstein pour participer à une prestation contre le sida, accompagnée par lui-même au piano, la convainquit de recommencer progressivement à chanter. Et bien qu’elle n’ait pas fait beaucoup de performances publiques dans ses dernières années, elle a enregistré une série d’albums de chansons populaires américaines sur de petits labels indépendants, le dernier étant Love Is Letting Go en 1995 sur le label DRG.

Les dernières années d’Eileen l’ont vue déménager dans le New-Jersey pour être près de Kathleen, sa fille, qui avait occupé un poste au service de radiologie du Columbia-Presbyterian Hospital de New-York. Elle a passé son temps à rendre visite à des amis, à voir ses chanteurs préférés jouer dans un cabaret dans la ville et à travailler sur son autobiographie, avec Brian Kellow, rédacteur en chef du magazine Opera News. Par la suite, sa santé s’est détériorée en quelques années et sa famille a dû la placer dans une maison de retraite où elle est décédée le 23 mars 2002.

Elle disposait d’une voix particulièrement puissante : « Ma chi è questa donna ? Lei m’assordava !» s’exclama Franco Corelli qui ne manquait pourtant pas de décibels, lors d’une répétition de La Gioconda au Met. Sa voix a été qualifiée de veloutée, athlétique et ardemment moelleuse. Extrêmement flexible, elle se pliait avec la même assurance aux exigences du chant italien. Ses airs de Verdi, tout comme les duos partagés avec Richard Tucker, révèlent un nuancier de couleurs et de sentiments qui sont le signe d’une culture belcantiste aguerrie mais aussi d’une compréhension intime de la psychologie des rôles. Ses Puccini se parent des mêmes vertus. Deux CD de lieder, mélodies françaises et italiennes, ajoutent à son portrait une autre facette : l’ardeur polyglotte qui se double de qualités d’allègement permettant de moduler les moindres inflexions des mots dans la splendeur du flux vocal respectant l’intelligence du texte. Elle fut, avant Leontyne Price, le miracle que le chant américain espérait.  Pourtant, elle ne trouva jamais sa vraie place sur les scènes américaines, elle qui aurait pu être l’Isolde absolue face à Nilsson.

Le fait qu’elle n’était pas une plus grande star était principalement dû à son engagement envers sa famille – elle refusait fréquemment les performances si elles l’emmenaient trop longtemps loin de chez elle. 

Bien qu’elle ait toujours été créditée d’être une actrice intelligente avec un don spécial pour faire ressortir le sens des mots à travers son articulation et son phrasé musicaux, la lourdeur physique d’Eileen n’était, selon sa propre estimation, pas propice pour jouer à Broadway ou dans les comédies musicales hollywoodiennes. Elle a donné la même raison pour ne pas poursuivre activement les productions d’opéra au début de sa carrière, se concentrant plutôt sur des récitals de chansons, des concerts et des enregistrements. Peut-être ne voulait-elle pas devenir une caricature de « grosse dame chantant un opéra ». 

En tout cas, elle n’était pas une passionnée de la quantité de travail et de la politique des coulisses qui font partie intégrante de nombreuses productions d’opéra. Finalement, la demande pour son talent fut telle qu’elle l’entraîna peu à peu dans des productions d’opéra complètes pour lesquelles elle fut acclamée par la critique. Pourtant, elle eut la conscience d’elle-même et de dire non aux productions qui ne lui convenaient pas, comme ce fut le cas vers la fin de son mandat au Metropolitan Opera.